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Los precios de consumo en EE.UU. se dispararon un 6.2% en el último año

WASHINGTON (AP) — Los precios para los consumidores estadounidenses subieron un 6.2 por ciento en octubre en comparación con el año anterior, ya que el aumento de los costos de los alimentos, la gasolina y la vivienda hizo que los estadounidenses se enfrentaran a la mayor tasa de inflación desde 1990.

El aumento interanual del índice de precios al consumo superó el incremento del 5.4 por ciento de septiembre, según informó el miércoles el Departamento de Trabajo. De septiembre a octubre, los precios subieron un 0.9 por ciento, el mayor incremento intermensual desde junio.

La inflación está erosionando los fuertes aumentos de sueldos y salarios que han llegado a los trabajadores estadounidenses en los últimos meses, creando dolores de cabeza políticos a la administración de Biden y a los demócratas del Congreso, e intensificando la presión sobre la Reserva Federal, que estudia la rapidez con que debe retirar sus esfuerzos para impulsar la economía.

Las ganancias de empleo y los aumentos salariales han sido mucho más saludables durante la recuperación de la pandemia que después de la Gran Recesión de hace aproximadamente una década. Pero en contraste con los años que siguieron a esa recesión, la inflación se está acelerando ahora y disminuyendo la confianza de los estadounidenses en la economía, según las encuestas.

Excluyendo las volátiles categorías de alimentos y energía, los llamados precios básicos subieron un 0.6 por ciento de septiembre a octubre. Los precios básicos subieron un 4.6 por ciento con respecto a hace un año.

El costo de la energía eléctrica se disparó un 4.8 por ciento solo de septiembre a octubre, con la gasolina, el gas natural y el gasóleo de calefacción subiendo por la misma razón que muchos otros productos básicos se han encarecido: La demanda ha aumentado considerablemente, ya que los estadounidenses conducen y vuelan más, pero la oferta no ha seguido el ritmo.

Los economistas aún esperan que la inflación se reduzca una vez que los cuellos de botella de la oferta desaparezcan y que los estadounidenses vuelvan a consumir en mayor medida los productos anteriores a la pandemia. A medida que el COVID-19 se desvanece, los consumidores deberían gastar más en viajes, entretenimiento y otros servicios y menos en bienes como coches, muebles y electrodomésticos, lo que reduciría la presión sobre las cadenas de suministro.

Pero nadie sabe cuánto tiempo puede llevar eso. El aumento de la inflación ha persistido mucho más tiempo de lo que la mayoría de los economistas esperaban. Y la inflación se está extendiendo mucho más allá de artículos como los electrodomésticos y los vehículos nuevos y usados que se ven directamente afectados por la pandemia.

“El exceso de inflación probablemente empeorará antes de mejorar”, dijeron los economistas de Goldman Sachs en una nota de investigación el domingo.

Durante meses, el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, había descrito la inflación como “transitoria”, un fenómeno a corto plazo vinculado a la escasez de mano de obra y de oferta resultante de la velocidad con la que la economía se recuperó de la recesión pandémica. Pero la semana pasada, Powell reconoció que el aumento de precios podría prolongarse hasta el próximo verano.

El presidente de la Reserva Federal anunció que el banco central comenzará a reducir las compras mensuales de bonos que inició el año pasado como medida de emergencia para impulsar la economía. Los inversores esperan ahora que la Reserva Federal suba su tipo de interés de referencia dos veces el próximo año desde su nivel mínimo histórico cercano a cero, mucho antes de lo que habían previsto hace unos meses.

Muchas grandes empresas están trasladando a sus clientes el costo del aumento de los salarios y, en algunos casos, los consumidores están pagando en lugar de recortar.

Para atraer a los trabajadores, por ejemplo, McDonald’s aumentó el salario por hora entre un 10 y un 15 por ciento el año pasado. Para ayudar a cubrir esos mayores costos laborales, así como el encarecimiento de los alimentos y el papel, la empresa dijo el mes pasado que había subido los precios un seis por ciento en el trimestre de julio a septiembre con respecto al año anterior. Aun así, las ventas de la empresa se dispararon un 14 por ciento al reducirse las restricciones por virus.

Otras empresas se han mostrado más prudentes. Una de ellas, Wayfair, un minorista de muebles en línea, dijo la semana pasada que sus costos están aumentando porque las fábricas de Asia cerraron en medio de los brotes de COVID, los puertos están atascados y los costos laborales se dispararon. Pero la empresa no está repercutiendo necesariamente todos esos costos más altos.

“Estamos en un negocio orientado a las masas, donde el cliente promedio no tiene un presupuesto discrecional ilimitado”, dijo Michael Fleisher, director financiero de Wayfair. “La inflación es galopante en toda la economía, y hay demandas que compiten por su tiempo y su cuota de cartera”.

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