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El futuro de Denny Hamlin en los playoffs es prometedor tras su victoria en LVMS

Con la posible excepción de Matt Jaskol, el piloto de la Xfinity Series de Las Vegas que saltó en paracaídas hacia la parrilla de salida antes de la carrera preliminar del sábado en Las Vegas Motor Speedway (LVMS), todos en la NASCAR se quedaron viendo al dominante Kyle Larson.

Todavía lo hacen. Pero después de la South Point 400 del domingo en LVMS, Denny Hamlin de repente no está estirando el cuello tanto.

“Se siente muy bien ganar en Las Vegas”, dijo Hamlin después de terminar 0.422 segundos por delante de Chase Elliott para ganar la South Point 400, su 46ª victoria en su carrera y la primera en 21 carreras en el óvalo de 1.5 millas de Las Vegas.

“El último par de veces he estado muy cerca, solo que no tuve los descansos adecuados. Ha sido estupendo aguantar a esos tipos”, dijo Hamlin.

Después de no haber ganado durante la temporada regular, el piloto del Toyota nº 11 de Joe Gibbs Racing comenzó la segunda fase de los playoffs de la misma manera que lo hizo en la primera: ganando y asegurando un puesto en la siguiente ronda antes de las imprevisibles carreras de Talladega, Alabama, y el peculiar circuito de carretera de Charlotte.

Hamlin ahora está detrás de Larson por 14 puntos en la clasificación de los playoffs con su compañero de equipo Kyle Busch de Las Vegas, que terminó tercero el domingo, a 22 puntos del líder.

“Lo hace, especialmente con esta ronda loca que se avecina”, dijo Hamlin cuando se le preguntó si la victoria de avance le dio un alivio. “Acabamos de hacer un gran trabajo en esta pista de carreras y hemos mejorado mucho a lo largo de mi carrera (después de) 14 años de no ser realmente tan bueno”.

Elliott fue el único piloto que tuvo la oportunidad de correr hacia Hamlin después de las últimas paradas con bandera verde, pero se quedó un poco corto.

“Ojalá hubiéramos podido ganar esta noche, entonces me habría sentido bien”, dijo el actual campeón de la Cup Series sobre ser la dama de honor de Las Vegas con la perspectiva de correr en manadas de alta velocidad en el gran óvalo de Talladega.

“Siento que todo nuestro equipo ha estado rindiendo a un alto nivel en las últimas tres o cuatro semanas, hemos tenido algo de ritmo en algunas pistas en las que no hemos sido realmente buenos, y no muchos buenos resultados”, dijo Elliott después de publicar su cuarto top 10 en 11 carreras en LVMS.

“Así que esta noche fue muy agradable venir a un lugar donde tuvimos algo de velocidad, pero no necesariamente los acabados”.

Hamlin lideró siete veces para un máximo de 137 de 267 vueltas. Pero en los primeros compases, fue Larson quien parecía ser la clase del campo.

El campeón de la temporada regular parecía estar en camino a su séptima victoria de 2021 y su segunda en cuatro carreras de playoffs antes de que el equipo Hendrick Motorsports lo mantuviera en la pista más tiempo que los otros líderes antes de una parada a mitad de carrera.

“Simplemente hicimos un mal trabajo de ejecución y nos quedamos atrapados una vuelta abajo… con neumáticos viejos durante la mitad de la última etapa y nos costó luchar”, dijo el líder del campeonato, que terminó en un inusual décimo lugar después de liderar 95 vueltas.

El compañero de equipo de Larson en Hendrick Motorsports, William Byron, también tuvo mala suerte, luchando desde atrás dos veces para tomar brevemente el liderazgo antes de sufrir un problema de neumáticos en los últimos momentos y terminar 18º, cuatro puntos por debajo de la línea de eliminación de cara a Talladega.

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