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Retiran cargos contra ex empleados del Departamento de Transporte de Nevada

Los cargos contra dos acusados en la investigación “Tiregate” (fraude de llantas) del Departamento de Transporte de Nevada (NDOT, por su sigla en inglés) fueron removidos después de que un juez de paz determinó que el Estado carecía de pruebas y llevó a cabo una investigación defectuosa, afirmaron los abogados.

Otros cinco acusados se habían declarado culpables de obtener dinero o propiedades bajo falsas pretensiones o de intentar poseer bienes robados en el caso a principios de este año.

Pero el Juez de Paz de Las Vegas, Eric Goodman, desestimó los cargos contra el mecánico del NDOT, David DiNicola, quien el Estado había indicado que era el líder del círculo de conspiración de robos, y el mecánico Steve Deno Pappas la semana pasada, según los registros.

Los abogados de la defensa de los dos hombres informaron que Goodman encontró que el sistema de rastreo de llantas del NDOT era tan defectuoso que el Estado no pudo probar a dónde quedaron las llantas.

“Yo pienso que debieron haber hecho mucho más trabajo antes de presentar cargos”, subrayó el abogado defensor de Las Vegas, David Fischer, quien representó a DiNicola.

Investigación defectuosa

En enero de 2018, la Fiscalía General de Nevada acusó a siete personas de robo y malversación de fondos por robar decenas, y tal vez miles de dólares en neumáticos de una instalación de mantenimiento del NDOT y revenderlos para su propio beneficio.

Los robos supuestamente ocurrieron entre 2014 y 2015, pero el caso no se presentó hasta tres años después, lo que provocó preguntas por parte de la entonces ingeniera de distrito Mary Martini, quien dirigía el distrito del centro de la ciudad. Los trabajadores de las instalaciones de Las Vegas cargaron artículos con sus tarjetas de compras estatales y luego cambiaban las órdenes de trabajo para justificar el uso de las llantas, según muestran los registros de auditoría y de la corte.

“No conozco todas las razones” de la demora, le notificó al Review-Journal después de que los cargos fueran removidos. “La toma de decisiones recae realmente en la Fiscalía General”.

El vocero del NDOT, Tony Illia, indicó que Martini se ha retirado desde entonces, por lo que no conocía los detalles de la acusación.

“Nuestra investigación fue lo suficientemente exhaustiva y completa como para inducir al Fiscal General del Estado a presentar cargos penales”, anunció.

Nicholas Trutanich, entonces jefe de personal del Fiscal General Adam Laxalt y ahora Fiscal General de Estados Unidos, argumentó en 2018 que los cargos se presentaron cuando estaban listos.

“Es un caso complejo de integridad pública que involucra presuntos fraudes por parte de empleados”, agregó. “La conducta criminal estaba oculta y necesitábamos hacer una investigación completa de los cargos”.

Ofertas de clemencia

El técnico de suministros del NDOT, Anthony Canada, y el mecánico Dale Alan Wageman, se declararon culpables en septiembre de conspiración para obtener dinero o propiedades bajo falsas pretensiones, según muestran los registros de la corte. No han sido condenados.

Richard Lee Matters fue sentenciado a libertad condicional después de declararse culpable de obtener dinero o propiedad bajo falsas pretensiones, y Benito Santiago-Morena y Virgilo Quezada recibieron libertad condicional después de declararse culpables de intento de posesión de propiedad robada, según muestran los registros.

Dustin Marcello, quien representaba a Pappas, recalcó que su cliente gastó dinero en abogados y no tenía ingresos.

“No ha podido trabajar desde que fue acusado de fraude”, expuso. “Hubo ofertas para que se declarara culpable y cerrar el caso, pero se negó porque no era culpable”.

Daniel Westmeyer, un fiscal general adjunto que procesa el caso, declinó hacer comentarios, enviando preguntas a la vocera de la agencia.

La vocera, Mónica C. Moazez, no se refirió a las debilidades que Goodman encontró en el caso estatal, pero proporcionó un historial de la participación del Procurador General en el enjuiciamiento después de una auditoría del NDOT que descubrió que faltaban llantas.

“No se harán más comentarios en este momento”, escribió.

Goodman no devolvió una llamada para comentarios.

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