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Nuevas protecciones para trabajadores

El sur de Nevada experimenta temperaturas cercanas al récord, con ello han aumentado las quejas laborales asociadas al calor extremo. Ante estas condiciones adversas, dio inicio un nuevo programa, que trata de proteger a los trabajadores de la exposición al calor y las enfermedades.

La Administración de Salud y Seguridad Ocupacional de Nevada (OSHA, por sus siglas en inglés) está implementando un “Programa Nacional de Énfasis” para salvaguardar a los trabajadores que laboran en entornos interiores y exteriores (la construcción, por ejemplo), lugares que resienten -con agudeza- el clima cálido y seco del estado.

Este nuevo programa surge de la preocupación de que el aumento de las temperaturas podría estar causando condiciones de trabajo inseguras. Un estudio reciente del Instituto de Investigación del Desierto dirigido por el Dr. Erick Bandala, profesor asistente de investigación de ciencias ambientales, encontró que los valores promedio del índice de calor de verano aumentaron entre 2011 y 2018.

Con el aumento de las temperaturas, el estudio encontró que las lesiones laborales relacionadas con el calor reportadas en Nevada aumentaron durante el mismo período de tiempo.

“Necesitamos hacer algo para proteger a los trabajadores”, dijo Bandala, “porque, sinceramente, no va a mejorar”.

Cuando el Servicio Meteorológico Nacional emite una advertencia o aviso de calor, OSHA Nevada realizará inspecciones en más de 70 industrias de alto riesgo, incluidas la construcción, la fabricación y los centros turísticos. Muchas de las industrias ya se encuentran en una lista específica para inspecciones integrales, pero durante el “Programa Nacional de Énfasis”, se agregará el calor como un componente de inspección.

Además, en los días de prioridad de calor en los que se espera que el índice de calor supere los 90 grados, OSHA podrá iniciar inspecciones parciales en respuesta a quejas relacionadas con el calor, independientemente de la industria. En el pasado, la agencia enviaba principalmente cartas de consulta a los empleadores para abordar esas quejas.

Mientras que la OSHA federal utiliza 80 grados como umbral de prioridad de calor, la OSHA de Nevada considera 90 grados más apropiados para el clima seco del estado.

Desde 2016 hasta 2021, Nevada OSHA recibió 547 quejas por estrés térmico en el sur de Nevada. En todo el estado, ha habido al menos siete muertes de trabajadores potencialmente relacionadas con el calor durante el mismo período de tiempo. Pero debido a que las enfermedades, lesiones y muertes por exposición al calor a menudo no se informan, esas cifras pueden ser mucho más altas.

“A veces la gente no se da cuenta de que el calor puede ser la causa de una enfermedad o lesión”, dijo Victoria Carreón, administradora de la División de Relaciones Industriales del Departamento de Negocios e Industria de Nevada. “Tal vez un trabajador tuvo una caída, pero eso sucedió porque el trabajador estaba incapacitado por el calor”.

A menudo, dijo Carreón, si un trabajador tiene una condición médica preexistente, el calor puede pasarse por alto como un factor contribuyente al presentar un informe.

Durante las inspecciones, los representantes evaluarán las condiciones generales del lugar de trabajo. También examinarán las temperaturas en el sitio, si el programa de seguridad del lugar de trabajo incluye disposiciones para controlar las enfermedades causadas por el calor y si los empleados cuentan con la ropa adecuada para protegerlos del calor. Si bien cada inspección será diferente, OSHA puede imponer sanciones a la empresa si un inspector descubre algún peligro grave relacionado con la exposición al calor.

Las regulaciones pueden estar en camino

Nevada no tiene un estándar de enfermedad por calor aplicable para los trabajadores, pero eso puede cambiar en el futuro cercano. Nevada OSHA está trabajando con las partes interesadas para desarrollar una regulación que permitiría a la agencia imponer sanciones a los empleadores bajo una cláusula específica para la calefacción.

Esta regulación requeriría que las empresas con trabajadores expuestos a condiciones de temperatura superiores a los 90 grados tengan un programa para controlar las enfermedades causadas por el calor, como brindar acceso a sombra y agua potable, así como monitorear a los empleados para detectar signos de enfermedad o deshidratación.

Estas empresas también estarían obligadas a brindar a los trabajadores capacitación sobre cómo trabajar en el calor e incluir información sobre la exposición al calor en su programa de seguridad en el lugar de trabajo.

Carreón dijo que la regulación facilitará tanto a las empresas como al estado determinar qué significa cumplir.

Jorge Macías, director corporativo de seguridad de Martin-Harris Construction, tampoco está demasiado preocupado. La empresa ya proporciona artículos como agua helada, toallas refrescantes, sombra y capacitación anual a los empleados. Macías dijo que la mayoría de los requisitos de la regulación “son cosas que ya deberíamos estar haciendo por nuestros empleados”.

Carreón dijo que lo mejor que pueden hacer los empleadores para prepararse para el Programa Nacional de Énfasis y la regulación propuesta es poner algo en su programa de seguridad con respecto al calor y capacitar a los trabajadores sobre cómo prevenir enfermedades causadas por el calor. Los empleadores deben proporcionar agua fresca y áreas de recuperación con sombra para los empleados.

Si las empresas necesitan ayuda para prepararse, la Sección de Capacitación y Consultoría de Seguridad de Nevada (SCATS) brinda ayuda gratuita y confidencial a los empleadores para ayudarlos a diseñar su capacitación y crear un entorno de trabajo seguro.

Al final del día, dijo Carreón, “queremos mantener a nuestros compañeros de trabajo lo más seguros posible del calor, especialmente durante los meses de verano”.

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