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El ingeniero estatal puede limitar el agua en Coyote Springs, según sentencia del Tribunal Supremo

El ingeniero del estado de Nevada tenía el poder para limitar los derechos de agua y detener la urbanización propuesta llamada Coyote Springs en un intento de proteger a un pez en peligro de extinción, dictaminó el Tribunal Supremo del Estado el jueves.

La decisión establece un precedente sobre el grado de autoridad del ingeniero estatal para establecer límites al uso del agua con el fin de proteger la fauna y el agua en el estado más seco del país, a medida que los acuíferos de todo el mundo comienzan a secarse.

Según la sentencia, el ingeniero no se extralimitó en sus funciones al dictar la orden relativa a Coyote Springs.

El Ingeniero del Estado tiene autoridad legal para combinar múltiples cuencas en una “supercuenca” hidrográfica basada en una fuente compartida de agua”, dice la decisión.

Coyote Springs es una comunidad planificada a unas 60 millas al noreste de Las Vegas que debía contar con casi 160 mil viviendas una vez terminada. Casi dos décadas después, cuenta con un campo de golf de 40 millones de dólares, pero los urbanizadores no han construido ni una sola casa.

Los urbanizadores se han visto envueltos en la actual disputa legal sobre el agua desde que Tim Wilson, entonces ingeniero del Estado, denegó los planes para construir viviendas en 2020.

Wilson reglamentó que solo se pueden bombear ocho mil acres-pies del sistema acuífero que conforma el Sistema de Caudal del Bajo Rio Blanco, que hasta entonces no se había considerado una sola cuenca. El Tribunal de Distrito decidirá más adelante si puede modificarse el límite concreto que propuso.

Kent Robison, abogado de Coyote Springs, dijo que los urbanizadores creen que el ingeniero estatal nunca permitirá que el proyecto siga adelante. De los ocho mil acres-pies de agua disponibles, no se sabe cómo los asignará Nevada.

Los urbanizadores tienen ahora la tarea de argumentar que hay más acres-pies disponibles.

“Estamos estancados”, dijo Robison. “Nuestra propiedad ha perdido valor porque el ingeniero estatal ha determinado que no hay agua suficiente para todos”.

Más poder explícito

El objetivo del ingeniero estatal era proteger el hábitat del Moapa dace, un pez en peligro de extinción del tamaño de cuatro cuartas que solo se encuentra en la cabecera del río Muddy. Pero permitir tan poca agua en Coyote Springs acabó con los planes de construcción.

En 2022, un juez declaró la orden de Wilson “arbitraria, caprichosa y, por tanto, nula”, y el Estado presentó un recurso de apelación interpuesto por 18 partes, entre ellas el Centro para la Diversidad Biológica y la Autoridad del Agua del Sur de Nevada.

El Tribunal Supremo de Nevada escuchó los alegatos en agosto, cuando los abogados del Estado hicieron hincapié en la interdependencia del sistema acuífero. El abogado de Coyote Springs respondió a las preguntas de los jueces sobre los posibles conflictos en torno a los derechos sobre el agua en la región, pero mantuvo que la declaración por el Estado de una cuenca única era una extralimitación.

El ingeniero estatal Adam Sullivan elogió la decisión en un comunicado enviado por correo electrónico, afirmando que “establece un precedente crucial para la protección de los recursos hídricos”.

Patrick Donnelly, director de la Gran Cuenca para el Centro para la Diversidad Biológica, dijo que los efectos de la sentencia sobre cómo Nevada regulará sus aguas subterráneas son de gran alcance.

La decisión confirma la capacidad del máximo regulador del agua del Estado para tomar decisiones sobre el agotamiento de las aguas subterráneas. La legislación vigente en materia de aguas se interpreta ahora en el sentido de que incluye esta facultad específica.

“La cuestión de si el ingeniero del Estado tiene facultades para regular y gestionar las aguas subterráneas en beneficio de los titulares senior de derechos de agua y de la fauna y la flora silvestres es una cuestión que le ha afectado al ingeniero del Estado y a la legislación de aguas”, dijo Donnelly. “Esto aporta claridad real a esa cuestión”.

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