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En el Condado Clark, la venta de drogas que matan puede conllevar cargos de asesinato

Los fiscales, desesperados por detener las muertes por sobredosis que se han disparado en Las Vegas en los últimos años, se sumaron a la tendencia nacional de acusar de asesinato a los traficantes de drogas.

En los últimos dos años, ocho personas se han enfrentado a cargos de asesinato en el Condado Clark después de que los funcionarios dijeran que dieron o vendieron drogas a alguien que luego murió. Actualmente se están investigando otros veinte casos, según el fiscal Steve Wolfson.

Entre las víctimas se encuentran un aspirante a médico de 21 años, una atleta estrella adolescente y una niña de octavo grado.

La hija de Lee Gugino, Mia, de 17 años, murió en febrero de 2021 después de que, según la policía, un hombre de 22 años le diera pastillas que contenían fentanilo, un opioide sintético que ha provocado un espectacular aumento de las sobredosis mortales.

“Tiene que haber medidas drásticas en todos los casos si queremos detener el fentanilo”, dijo Gugino durante una entrevista reciente.

Ninguno de los ocho casos recientes ha dado lugar a una condena por asesinato. Dos personas se han declarado culpables de un cargo menor de homicidio involuntario, mientras que los demás casos siguen en litigio.

Los expertos jurídicos son escépticos en cuanto a que los presuntos delitos equivalgan a un asesinato, o a que perseguir a los traficantes de drogas tenga un impacto significativo en el gran número de muertes por fentanilo.

“Mi trabajo es perseguir estos cargos”, le dijo Wolfson al Las Vegas Review-Journal en enero. “La comunidad quiere que se persigan estos casos”.

Al menos 218 personas murieron en el Condado Clark por sobredosis de fentanilo en 2021, según los datos de la oficina forense del Condado Clark, aunque la cifra podría ser mayor a medida que se finalicen los reportes toxicológicos. Aun así, el año 2021 supone un aumento con respecto a las al menos 181 personas que murieron por sobredosis de esta droga en 2020, y más del triple del número de muertes de 2019, cuando se registraron 64.

“Un gran elemento disuasorio”

Ante el aumento de las muertes, las fuerzas de seguridad locales crearon en julio de 2020 un Equipo de Respuesta a las Sobredosis, formado por funcionarios del Departamento de Policía Metropolitana (LVMPD), el Departamento de Policía de Henderson, el Departamento de Seguridad Nacional de Estados Unidos y la Administración para el Control de Drogas, según documentos internos de LVMPD.

Al determinar si se investigará una muerte por sobredosis, el equipo considera si está relacionada con otra muerte, y si se puede emprender una “acción inmediata” para identificar al traficante de drogas, según los registros de LVMPD.

El sargento de LVMPD Kenneth Rios dijo que espera que los cargos por asesinato alerten a los padres, a los niños y a los traficantes sobre los peligros y las consecuencias de la venta de opioides.

“Que la pena sea mayor y que el público lo sepa es un gran elemento disuasorio”, dijo Rios.

En los 18 meses transcurridos desde la creación del equipo, entre los detenidos se encuentran Aria Styron, de 21 años, y Orianna Cervantes, de 20, acusadas de suministrar píldoras con fentanilo a un amigo que posteriormente sufrió una sobredosis. El mes pasado, la fiscalía acusó de asesinato a Marcas Crowley, de 32 años, después de que las autoridades dijeran que había tomado y obtenido fotos explícitas de una menor de 13 años a cambio de las drogas que la llevaron a una sobredosis mortal.

“Es hora de que nos levantemos y adoptemos una postura por los padres… que han perdido a sus hijos por culpa de esta droga. Y es hora de que adoptemos una postura por las personas a las que representamos”, dijo Tina Talim, una de las fiscales centradas en las muertes por sobredosis, durante la audiencia de sentencia del 27 de enero para Jayden Hughes.

Hughes, que se declaró culpable de homicidio involuntario, dijo que estaba dormido cuando su novia se fumó los residuos de las tres pastillas de fentanilo que había consumido. Tuvo una sobredosis y murió.

Jonathan Simon, profesor de justicia penal de la Universidad de California en Berkeley, dijo que, en muchos casos, es “prácticamente imposible” que los investigadores vinculen las pastillas que causaron la muerte de una persona a un traficante concreto.

“¿Puedes demostrar que la persona a la que acusas del delito es realmente la causa del mismo?”, preguntó.

Wolfson dijo que los fiscales no necesitan probar la intención de matar para presentar cargos de asesinato en segundo grado.

La ley de Nevada es imprecisa en cuanto a lo que se considera asesinato en segundo grado. Mientras que el asesinato en primer grado tiene múltiples definiciones según la ley, incluido un “asesinato intencionado, deliberado y premeditado”, el asesinato en segundo grado solo se define como “cualquier otro tipo de asesinato”.

En la práctica, los cargos de segundo grado se persiguen cuando el asesinato se produce durante un acto ilícito que “tiende a destruir una vida humana”, dijo Eve Hanan, que enseña derecho penal en la UNLV.

En marzo de 1983, el Tribunal Supremo de Nevada reglamentó que un traficante de drogas podía ser acusado de asesinato en una sobredosis mortal si ayudaba a alguien a tomar las drogas o estaba presente cuando se consumían.

Sin embargo, una cuenta aprobada en mayo de 1983 especificaba que si alguien vendía drogas que causaban la muerte de un menor, el vendedor era culpable de asesinato en segundo grado. La ley se amplió en 1985 para incluir a cualquier persona que muriera, no solo a los menores, y el estatuto indica actualmente que el vendedor podría ser culpable de asesinato en primer o segundo grado.

A medida que aumentan los procesamientos, dijo Hanan, le preocupa que tratar a los traficantes de bajo nivel como asesinos no detenga la crisis de fentanilo.

“No estamos viendo realmente que se procese a los señores de la droga, ni a las personas que están en lo alto de la cadena de distribución de la droga, ni a los fabricantes”, dijo.

Otras jurisdicciones

Nevada es uno de los múltiples estados que han perseguido los cargos de asesinato en los últimos años, y se han reportado procesamientos en estados como Florida, Georgia, Virginia y Colorado.

En California, el fiscal del Condado Riverside, Mike Hestrin, dijo que el padre de una mujer de 20 años que murió en 2019 a causa de una píldora con fentanilo que tomó para dormir mejor le convenció de que las sobredosis eran homicidios.

“Me abrió los ojos a la perspectiva de las víctimas”, le dijo Hestrin al Review-Journal. “Me hacía preguntas difíciles como: ‘¿Por qué no es esto un asesinato? Debería serlo”.

La fiscalía de Hestrin ha presentado cargos de asesinato contra 10 personas, aunque, como en el Condado Clark, ninguna ha sido condenada por asesinato.

Simon, el profesor de derecho de Berkeley, dijo que los fiscales de todo el país podrían estar usando los cargos para crear un revuelo en torno al fentanilo y disuadir a los traficantes.

“Ojalá creyera que esto va a servir de algo”, dijo. “Comprendo la presión a la que están sometidos los fiscales de distrito, tanto la moral como su propio sentido de su papel, y la de los votantes. Esta tiene que ser una de las peores crisis de nuestro tiempo”.

En el Condado Clark, los casos de sobredosis mortales no son los primeros que implican cargos de asesinato en muertes que tradicionalmente no se consideran homicidios. Entre 2017 y 2019, los fiscales empezaron a presentar cargos de asesinato contra los acusados de accidentes mortales por conducir bajo los efectos del alcohol, hasta que el Tribunal Supremo de Nevada, en septiembre de 2020, reglamentó la prohibición de esta práctica.

“Ahora bien, al final, si el Tribunal Supremo nos dice que no podemos, que así sea, y seguiremos su directriz”, dijo Wolfson sobre los casos de asesinato por sobredosis. “Pero estamos seguros de que cumplimos la ley y de que hacemos lo correcto”.

Un atleta estrella

Lee Gugino dijo que no sabía lo que era el fentanilo hasta la muerte de su hija.

La atleta de 17 años y estudiante de primer año de College of Southern Nevada se había lesionado el ligamento cruzado anterior mientras jugaba fútbol unos meses antes. Tras la operación, le dieron fuertes analgésicos. Eso, combinado con una reciente ruptura y las presiones del comienzo de la pandemia del COVID-19, la llevaron por un camino que terminó con Joshua Roberts, de 22 años, dijo su padre.

En la madrugada del 19 de febrero, Mia Gugino sufrió una sobredosis de pastillas que, según la policía, le dio Roberts, según los registros judiciales. Durante una entrevista realizada en enero, Lee Gugino se sentó en su aula de educación física, que Mia le ayudó a decorar en Tarr Elementary School, donde le ayudó a entrenar a los alumnos. Le tembló la voz cuando recordó la mañana en que encontró su cuerpo.

“Lo único que pude hacer fue solo llorar y disculparme”, dijo. “Se suponía que debía mantenerla a salvo”.

Ahora que ya no está, Lee Gugino se consuela con videos caseros de Mia. En ellos sigue sonriendo, diciendo a la cámara que está a punto de ganarle a los chicos en una carrera de natación o animando después de anotar un punto con su camiseta de baloncesto número 13 de la suerte.

Los padres de otros adolescentes que han muerto por sobredosis se pusieron en contacto con Lee Gugino tras la muerte de Mia, dijo. De todos los casos, Lee Gugino dijo que no sabe por qué se persigue la muerte de Mia, pero cree que es la decisión correcta.

“¿Cuánto vamos a aguantar esto?”, dijo el padre. “Tenemos toda una generación que está muriendo”.

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