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Dueño de restaurante habla de los retos del COVID-19 durante la visita de una funcionaria federal

Cuando Hideki Horiuchi se mudó de Tokio a Las Vegas en 1997, notó que le faltaba algo.

En su país, le gustaba ir a un izakaya, una versión japonesa de un bar o pub estadounidense que sirve comida además de alcohol. Pero en Las Vegas, todos los restaurantes japoneses eran “sushi, sushi, sushi”, dijo.

Así que, sin experiencia como chef o propietario de un restaurante, Horiuchi decidió abrir su propia izakaya: Ichiza, ubicado en 4355 W. Spring Mountain Road, en Chinatown.

Era 10 de septiembre de 2001, para ser exactos. Los atentados terroristas del día siguiente pasaron volando, porque Horiuchi estaba tan ocupado averiguando dónde comprar popotes y otras necesidades que apenas podía concentrarse en lo que ocurría fuera de las paredes de su restaurante.

Unos meses antes del 20º aniversario de Ichiza, el restaurante tuvo el domingo un invitado especial: Isabella Casillas Guzmán, administradora de la U.S. Small Business Administration. La administradora pasó por aquí como parte de un viaje a través del país para reunirse con pequeñas empresas y promocionar la recuperación de la nación tras la pandemia del COVID-19.

Guzmán, que hablará en la Reservation Economic Summit el lunes, dijo que reunirse con los propietarios de restaurantes era importante durante su viaje. Tiene previsto visitar más restaurantes y organizar una mesa redonda con comunidades desfavorecidas durante su visita a Las Vegas.

“Sabemos que los restaurantes fueron los más afectados durante el COVID (a menudo los primeros en cerrar y los últimos en reabrir por completo) y ahora, mientras están tratando de posicionarse para una recuperación, debemos asegurarnos de que tengan el capital y los recursos que necesitan”, señaló. “Y la (Small Business Administration) está aquí para ayudarlos”.

Horiuchi dijo que no estaba seguro de si Ichiza sobreviviría a la pandemia. El restaurante recibió préstamos del PPP y consiguió salir adelante, pero los retos no han cesado.

Ha luchado por cubrir la vacantes, como muchos propietarios de negocios de Las Vegas. Por primera vez en casi 20 años de servicio, el restaurante cierra ahora un día a la semana porque no hay suficientes trabajadores para cubrir los turnos.

Pero el domingo, mientras los medios de comunicación y los funcionarios políticos llenaban su restaurante, Horiuchi estaba de buen humor. Llegó a Las Vegas para estudiar gestión de casinos en lo que ahora es College of Southern Nevada. Décadas después, su repentino cambio de carrera le ha salido bien.

“Fue todo un reto”, dice. “Tenía alrededor de 30 años, de un comienzo totalmente nuevo. Y vine aquí, igual que otros estudiantes”.

Cuando todas las cámaras se marcharon, se detuvo a ojear las paredes de su restaurante, adornadas con elementos extra del menú que se han ido añadiendo a lo largo de su existencia.

“Tenía un propósito, después de todo”, dijo.

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