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La NASCAR South Point 400 termina en foto final en LVMS

Una centésima de segundo fue la diferencia entre Kyle Larson y Christopher Bell en la clasificación para la South Point 400. Larson se quedó solo en la pole, ya que Bell le superó el sábado.

En la South Point 400 del domingo, Larson superó a Bell, pero no por mucho.

Larson lideró 133 vueltas, ganó las dos etapas y aguantó la embestida tardía de Bell para ganar la Ronda de 8 de la NASCAR Cup Series por 0.082 segundos en Las Vegas Motor Speedway (LVMS). Con la victoria, Larson se clasificó para el Campeonato 4 y competirá por el título el 5 de noviembre en Phoenix.

Una parada clave en pits a 55 vueltas del final ayudó a Larson a recuperar el control de la carrera. Su equipo de pits del Hendrick Motorsports n.5 ayudó a Larson a ganar dos puestos al adelantar a Bell, que entró en pits como líder de la carrera.

“El equipo de pits hizo un gran trabajo en la última parada para que pudiéramos controlar la carrera”, dijo Larson. “Lo alargamos lo suficiente, sabía que iban a llegar al final. Tenía la esperanza de que tenía tiempo suficiente para aguantar, que, afortunadamente, lo hicimos”.

Larson admitió que no confiaba en poder mantener a raya a Bell mientras el Toyota n. 20 de Joe Gibbs Racing se acercaba por el retrovisor al Chevrolet de Larson a medida que se consumían las vueltas.

Con los autos en la última vuelta, Larson optó por correr en el medio de la pista, donde no había corrido en todo el día, y esperó lo mejor.

“Realmente no sabía qué hacer en ese momento”, dijo Larson, campeón de la Cup Series 2021. “Así que pensé que mi mejor apuesta o una oportunidad para mí de al menos mantener el liderato al salir de la curva 4 era ir al medio y esperar que tuviera suficiente agarre”.

Dijo Bell después de su arremetida tardía: “Creo que podría haber completado el adelantamiento si hubiera llegado antes. (Larson) estaba realmente luchando y aguantando. Solo que no llegué”.

El día de Larson estuvo a punto de terminar pronto, ya que tuvo problemas en la curva 2, que dio problemas a varios pilotos durante el fin de semana. Larson se soltó, se deslizó por la pista y chocó contra el muro en la segunda curva del óvalo de 1½ millas durante la Etapa 2.

En lugar de estrellarse, las habilidades de Larson en la pista de tierra le fueron útiles, ya que recuperó el control de su auto y continuó.

¿Cuántos pilotos podrían hacer esa hazaña y ganar la carrera?

“Probablemente no muchos”, dijo el jefe de equipo de Larson, Cliff Daniels. “Eso es un gran crédito para (Larson)”.

La victoria del domingo coronó una semana llena de acontecimientos para Larson.

El piloto de 31 años ganó el campeonato de la High Limit Sprint Car Series, una serie de carreras en pistas de tierra fundada por Larson y su cuñado Brad Sweet, el martes. Larson participó el jueves en el Programa de Orientación para Novatos en el Indianapolis Motor Speedway como preparación para su carrera en las 500 Millas de Indianápolis en 2024.

“Ha sido una semana memorable”, dijo Larson. “Un poco más loca de lo normal, pero mis semanas siguen siendo bastante locas, así que ha sido normal en cierto modo”.

Con su segundo campeonato a la vista, Larson dijo que está teniendo sentimientos similares a los del año en que ganó el título.

Larson consiguió su primera victoria con Hendrick Motorsports en LVMS en la primavera de 2021. También ganó la apertura de los playoffs de la Ronda de 8 en Texas en su camino hacia el título, lo que le dio a su equipo dos semanas adicionales para prepararse para la carrera del campeonato.

El tiempo extra puede ser un beneficio para el equipo de Larson, pero el nativo de Elk Grove, California, dijo que su equipo no mirará demasiado lejos.

“Es bueno ganar y estar encerrado”, dijo Larson. “Puedes centrarte en Phoenix. Pero al mismo tiempo, no puedes adelantarte demasiado”.

“Quiero llegar a Phoenix con mucha confianza e impulso”, añadió. “Si (el lunes) empiezo a preocuparme por Phoenix y luego tengo dos malas carreras en Homestead y Martinsville, creo que eso mataría nuestro impulso y confianza para Phoenix. Me presiono mucho a mí mismo y a nuestro equipo para no caer en la autocomplacencia y tratar cada carrera como si lo significara todo”.

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