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La confianza de los consumidores rebota y termina el año con buena nota

WASHINGTON - La confianza de los consumidores estadounidenses repuntó este mes para terminar el año con una nota alta a pesar de la elevada inflación, el aumento de los tipos de interés que ha encarecido las tarjetas de crédito y las hipotecas, y la creciente ansiedad ante una posible recesión.

La Conference Board informó el miércoles de que su índice de confianza de los consumidores subió a 108.3 en diciembre, frente a 101.4 en noviembre. Se trata de un pronunciado repunte, que ubica el índice en su nivel más alto desde abril. La cifra del mes pasado fue la más baja desde julio.

El índice de la situación actual del grupo de investigación empresarial -que mide la valoración de los consumidores de las condiciones actuales de los negocios y del mercado laboral- también aumentó, hasta 147.2 este mes desde 138.3 en noviembre.

El índice de expectativas de la Conference Board, que mide las perspectivas de los consumidores a seis meses vista sobre los ingresos y las condiciones empresariales y laborales, subió a 82.4 desde 76.7. Las lecturas cercanas o inferiores a 80 se asocian a un aumento de las expectativas. Las lecturas cercanas o inferiores a 80 se asocian con la recesión.

Lynn Franco, directora mayor de indicadores económicos de la Conference Board, señaló que las expectativas de inflación retrocedieron en diciembre a su nivel más bajo desde septiembre del año pasado, debido sobre todo a los recientes descensos de los precios de la gasolina. Aumentó el número de personas que dijeron que planeaban irse de vacaciones, pero disminuyó el número de las que tenían intención de comprar viviendas y electrodomésticos de gran valor.

“Este cambio en la preferencia de los consumidores por los servicios en vez de por los artículos caros continuará en 2023, al igual que las dificultades derivadas de la inflación y los aumentos de los tipos de interés”, dijo Franco.

Obtener una lectura clara del comportamiento reciente de los consumidores ha sido complicado.

El gobierno reportó la semana pasada de que los estadounidenses redujeron drásticamente el gasto minorista en noviembre, al comenzar la temporada de compras navideñas. Los altos precios y el aumento de los tipos de interés están obligando a las familias, sobre todo a las de menores ingresos, a tomar decisiones más difíciles sobre lo que compran.

Las ventas al por menor cayeron un 0.6 por ciento de octubre a noviembre, tras un pronunciado aumento del 1.3 por ciento el mes anterior. Sin embargo, los estadounidenses abrieron sus carteras el Viernes Negro y durante el fin de semana posterior al Día de Acción de Gracias. El gasto en el Viernes Negro aumentó un 12 por ciento en comparación con hace un año, según MasterCard Spending Pulse, aunque esa cifra no está ajustada a la inflación.

Y en el llamado “Ciberlunes”, a principios de esta semana, los estadounidenses aumentaron su gasto en internet un 5.8 por ciento respecto al año anterior, según Adobe Analytics.

Los estadounidenses han sido resistentes en su gasto desde que la inflación empezó a repuntar hace casi 18 meses, pero la capacidad de mantener ese ritmo durante un periodo de inflación elevada puede haber empezado a menguar. La inflación ha retrocedido desde el máximo de cuatro décadas que alcanzó este verano, pero sigue siendo elevada, lo suficiente para erosionar el poder adquisitivo de los estadounidenses. Los precios fueron un 7.1 por ciento más altos en noviembre que hace un año.

Un número cada vez mayor de hogares está usando más las tarjetas de crédito, o planes de “compre ahora y pague después”, a medida que aumentan los precios, y eso no puede continuar indefinidamente.

Los estadounidenses también están recurriendo a los ahorros, que aumentaron bruscamente durante la pandemia, ya que los cheques de estímulo del gobierno y el aplazamiento del gasto en viajes y ocio engordaron las cuentas bancarias.

En octubre, la tasa de ahorro descendió al 2.3 por ciento, el nivel más bajo desde 2005.

La disposición a comprar una vivienda se ha desvanecido con unos tipos hipotecarios que se han duplicado en el último año. La Asociación Nacional de Agentes Inmobiliarios informó el miércoles de que las ventas de viviendas ocupadas anteriormente en Estados Unidos se ralentizaron por décimo mes consecutivo en noviembre. Las ventas cayeron un 35.4 por ciento respecto a noviembre del año pasado.

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