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Proyecciones sombrías para el futuro del Río Colorado

Según las proyecciones del nivel del agua publicadas esta semana, en los próximos años podrían producirse mayores recortes en la asignación de agua del río Colorado a Nevada.

Las proyecciones publicadas el miércoles por la U.S. Bureau of Reclamation muestran que el Lago Mead tiene un 22 por ciento de probabilidades de descender por debajo de una elevación de 1,025 pies en 2023. El embalse tiene un 66 por ciento de posibilidades de caer por debajo de ese nivel en 2025, según la oficina.

Las proyecciones dibujan un panorama sombrío para el futuro del río Colorado, que lleva dos décadas de sequía.

“Estas proyecciones actualizadas demuestran aún más la gravedad de la sequía y las condiciones del cambio climático”, dijo el gerente general de la Southern Nevada Water Authority, John Entsminger, en un comunicado. “Esto reafirma la importancia de la conservación continua del agua y las inversiones realizadas en los últimos 20 años para preparar a nuestra comunidad para un futuro más caliente y seco, incluyendo el desarrollo de la Estación de Bombeo de Bajo Nivel del Lago Mead, la adquisición de derechos de agua en los ríos Virgin y Muddy, la asociación en programas de reciclaje de agua a gran escala, así como el almacenamiento de ocho años de agua en reserva para nuestro uso futuro. Estamos evaluando seriamente los próximos pasos que debe dar nuestra comunidad para garantizar que nuestros suministros de agua sigan siendo fiables”.

El mes pasado, el gobierno declaró la primera escasez de agua para el Lago Mead, lo que hará que Nevada vea recortada su asignación de agua el próximo año.

Los recortes obligatorios del gobierno están ligados a varias elevaciones del lago y se determinan por las proyecciones del nivel del agua que se publican cada agosto. Si una proyección de agosto muestra que el nivel del lago está por debajo de una elevación de 1,025 pies a principios del año siguiente, entonces Nevada entrará en el tercer nivel de recortes por mandato federal.

La declaración de escasez hecha el mes pasado obligará a Nevada a experimentar el primer nivel de cortes federales el próximo año.

Hasta el jueves, el nivel de agua del Lago Mead estaba en 1,067 pies. El siguiente nivel de recortes federales llegará cuando una proyección de agosto muestre el nivel a principios del año siguiente por debajo de los 1,050 pies.

El nivel del lago se mide en elevación, no en profundidad. Una elevación de 1,025 pies significa que el nivel del agua está a esa cantidad de pies sobre el nivel del mar.

Perspectivas de la cuenca superior

Las proyecciones publicadas el miércoles ofrecen una perspectiva de cinco años y son utilizadas por el gobierno federal y los usuarios del agua en la cuenca del río Colorado para la planificación de la gestión del agua.

También muestran una perspectiva nefasta para la cuenca superior.

Según las proyecciones, el Lago Powell tiene un tres por ciento de probabilidades de descender el próximo año hasta el punto de que la presa de Glen Canyon deje de generar energía.

La posibilidad de que el lago caiga por debajo de ese nivel crítico se dispara al 34 por ciento el año siguiente, según la oficina.

“Las últimas perspectivas del lago Powell son preocupantes”, dijo Wayne Pullan, director regional de la oficina para la cuenca superior, en un comunicado. “Esto pone de manifiesto la importancia de seguir trabajando en colaboración con los estados de la cuenca, las tribus y otros socios para encontrar soluciones”.

La caída del Lago Powell por debajo del nivel mínimo de potencia significa que el Oeste perdería una importante fuente de electricidad. Los funcionarios dijeron que perder la generación de energía en la presa de Glen Canyon también significaría menos dinero para el mantenimiento y los programas medioambientales.

En un esfuerzo por evitar que el lago se acerque a ese nivel crítico, el gobierno federal comenzó a liberar agua de los embalses aguas arriba en julio para apuntalar los niveles de agua. Está previsto que esas descargas suplementarias sigan llegando al lago Powell hasta finales de año.

Centrarse en la afluencia de agua

Kyle Roerink, director ejecutivo de la Great Basin Water Network, dijo que se presta demasiada atención a la cantidad de agua que queda en los embalses y no se presta suficiente atención a la cantidad que fluye hacia ellos.

“Pensar que un gran invierno nos va a salvar es una tontería”, dijo.

Las proyecciones quinquenales publicadas el miércoles se basan en los caudales medios calculados para el periodo comprendido entre 1988 y 2019.

Ese periodo contiene demasiados años húmedos y sobreestima la cantidad de agua que realmente fluirá en los embalses en el futuro, dijo Roerink.

Dijo que las proyecciones publicadas por el Bureau of Reclamation eran optimistas porque el caudal medio de los últimos 30 años es mayor que el de los años más recientes.

“Lo que la Oficina nos dice es que va a haber más agua en el futuro”, dijo. “¿Quién se cree eso?”

Warren Turkett, analista de recursos naturales de la Colorado River Commission of Nevada, dijo que el uso del promedio de 30 años para modelar las proyecciones es una mejora significativa en comparación con el uso del flujo promedio desde 1906, como se ha hecho en el pasado.

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