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Se ofrece préstamo federal para una mina de litio a pesar de preocupaciones medioambientales

RENO – El Departamento de Energía de Estados Unidos ofreció un préstamo de 700 millones de dólares para la construcción de un proyecto de extracción de litio en un esfuerzo por impulsar la producción de baterías para vehículos eléctricos, según anunció el departamento el viernes.

Pero el proyecto que obtuvo el dinero levantó preocupaciones medioambientales, incluida la posible extinción de una rara flor silvestre.

El Departamento de Energía ofreció a Ioneer, la empresa minera australiana que opera la mina propuesta, el compromiso condicional como parte de un “compromiso más amplio de la Administración Biden-Harris para fortalecer la cadena de suministro nacional de baterías y electrificar el sector del transporte para reducir nuestra dependencia de los combustibles fósiles y el suministro extranjero de materias primas”, según el comunicado.

El préstamo sería el primero concedido en el marco del Programa de Préstamos para la Fabricación de Vehículos de Tecnología Avanzada con destino a la minería.

El presidente ejecutivo de Ioneer, James Calaway, dijo que el préstamo pendiente pone en evidencia el “papel estratégico” del proyecto.

“El compromiso condicional pone de manifiesto el papel estratégico de Rhyolite Ridge en el fortalecimiento de la cadena de suministro de minerales críticos de Estados Unidos al proporcionar una fuente nacional segura, sostenible y fiable de litio para el creciente ecosistema de vehículos eléctricos”, dijo Calaway en un comunicado.

El proyecto de litio y boro de Rhyolite Ridge propone una mina de litio a cielo abierto de mil pies de profundidad en el Condado Esmeralda y podría producir litio para aproximadamente 370 mil vehículos eléctricos al año. También se espera que el proyecto cree 600 puestos de trabajo en la construcción y entre 250 y 300 en operaciones.

Rhyolite Ridge es solo uno de los dos yacimientos de litio-boro “de tamaño considerable” conocidos en el mundo y podría ser la segunda mina de litio de Estados Unidos si se aprueba. Se prevé que el proyecto opere durante 26 años, según el Departamento de Energía.

La senadora federal, Jacky Rosen, felicitó al Departamento en un comunicado.

“Le aplaudo al Departamento de Energía por proporcionar este préstamo para ayudar a apoyar la minería y el procesamiento de los minerales críticos de Nevada, ayudar a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y contribuir a la creación de puestos de trabajo en nuestro estado”, dijo.

Pero el proyecto llega justo un mes después de que el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos incluyera en la lista de especies en peligro de extinción del trigo sarraceno de Tiehm, una rara flor silvestre que crece en el sitio propuesto para la explotación minera.

La orden del organismo designó 910 acres de terreno como hábitat crítico de la flor, lo que incluye una zona de protección de más de 1,600 alrededor de todas las plantas existentes.

Antes de la designación, Ioneer propuso un plan de operaciones que evitaría el 75 por ciento de la población de la planta, propuesta que suscitó la resistencia de algunos activistas.

La aprobación del préstamo depende de que la Oficina de Gestión del Territorio finalice una declaración de impacto ambiental, exigida por la Ley Nacional de Política Ambiental, y de que el Departamento de Energía pueda seguir monitoreando el sitio.

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