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Se espera que la industria del litio de Nevada se multiplique para 2030

Actualizado June 14, 2024 - 10:53 am

La clave para que Estados Unidos abandone los combustibles fósiles podría estar en el suelo del Estado de Plata.

El litio, usado en las baterías de los vehículos eléctricos, abunda en las abundantes tierras federales de Nevada. Solo hay una mina de litio en funcionamiento en el país, ubicada en el condado rural Esmeralda, pero las empresas internacionales han acudido en masa a la Gran Cuenca para apostar por futuras minas comerciales que pueden tardar casi una década en obtener los permisos federales.

Pero mientras el estado se postula como epicentro de una cadena nacional de suministro de litio, algunos temen que falten normas reguladoras que puedan poner en peligro especies en peligro y recursos hídricos ya limitados.

En una reunión conjunta del comité permanente de recursos naturales el martes, los legisladores escucharon a los ecologistas, agencias gubernamentales y grupos de la industria acerca de cómo la Legislatura puede apoyar la floreciente industria, mientras que la priorización de proyectos que causen el menor daño al medio ambiente.

“Nevada está en el centro de la caza”, dijo Jaina Moan, de la sección de Nevada de la organización no gubernamental The Nature Conservancy.

El litio, ahora en el tejido de Nevada

En la reunión, todos los participantes en el debate sobre el litio coincidieron al menos en una idea: La minería del litio está aquí para quedarse, y forma parte del futuro de la economía del estado.

Moan, cuya organización ha trabajado con el Instituto de Investigación del Desierto en el establecimiento de directrices para proteger el agua en la producción de litio en Nevada, dijo que una evaluación de febrero reveló que había casi 22 mil reclamaciones de minería de litio en el estado.

Las propuestas, de las que hay muchas en distintas fases del proceso federal de concesión de permisos, abarcan 310 mil acres, dijo Moan.

Lo que no está claro es cómo puede afectar al medio ambiente la extracción directa de litio, un método distinto de las operaciones mineras tradicionales a cielo abierto. Aun así, Moan sigue preocupado por las aguas subterráneas y las especies endémicas.

“Las repercusiones sobre las aguas subterráneas son específicas de cada sitio, complejas e irreparables cuando son antiguas”, afirma.

Patrick Donnelly, director del Centro para la Diversidad Biológica de la Gran Cuenca, se refirió a la extracción directa de litio (DLE), llamando a los legisladores a financiar un estudio que investigue cómo podrían actualizarse los estatutos reguladores para adaptarse mejor a esta práctica.

La tecnología es nueva, dijo Donnelly, y no se ha ejecutado con éxito a gran escala. Pero presenta una oportunidad para Nevada para liderar la carga en una técnica que podría ser más responsable con el medio ambiente, dijo.

“Nevada es sin duda la zona cero para la aparición de la economía DLE en los Estados Unidos”, dijo Donnelly. “Esto sería Nevada adelantándose a la curva”.

Los permisos siguen siendo un obstáculo para que las minas estén trabajando

En la reunión también participaron representantes de activistas favorables a la industria, como la Asociación Minera de Nevada y la recién creada Coalición de Baterías de Nevada, que coincidieron con la prominencia emergente de la industria del litio.

Hicieron hincapié en que las preocupaciones medioambientales deberían verse aliviadas por el largo y sólido proceso de concesión de permisos para nuevas minas, que puede durar más de 10 años, con múltiples oportunidades para la participación pública.

Bob Potts, subdirector de la Oficina de Desarrollo Económico del gobernador, dijo que Nevada espera que la industria del litio se quintuplique para 2030, lo que representa decenas de miles de puestos de trabajo en diferentes puntos de la cadena de suministro de litio, desde la minería hasta el procesamiento.

Hacer que Nevada sea más atractiva para las empresas a través de incentivos fiscales y ventanas de permisos federales más cortas es importante, dijo.

“Agilizar los procesos para que las empresas puedan instalarse y operar sería muy importante”, dijo Potts.

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