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La sequía obliga a Arizona a limitar la construcción de casas; ¿será Las Vegas la próxima?

PHOENIX - Arizona no aprobará la construcción de nuevas viviendas en los bordes de rápido crecimiento de la Policía Metropolitana de Phoenix que dependen de las aguas subterráneas gracias a años de uso excesivo y una sequía de varias décadas que está minando su suministro de agua.

En una rueda de prensa el jueves, la Gobernadora Katie Hobbs anunció las restricciones que podrían afectar a algunos de los suburbios de más rápido crecimiento de la quinta ciudad más grande del país.

Según las autoridades, los urbanizadores podrán seguir construyendo en las zonas afectadas, pero tendrán que encontrar fuentes de agua alternativas, como aguas superficiales o recicladas.

La decisión del Estado se basó en una proyección que mostraba que, en los próximos 100 años, la demanda de casi 4.9 millones de acres-pies de agua subterránea en la zona metropolitana de Phoenix quedaría insatisfecha si no se tomaban nuevas medidas, explicó Hobbs. Un acre-pie de agua es aproximadamente suficiente para dos o tres hogares de Estados Unidos al año.

A pesar de la medida, los gobernadores dijeron que el estado no se está quedando sin agua. “Nadie que tenga agua va a perderla”, dijo Hobbs.

Los funcionarios dijeron que la medida no afectaría a los propietarios de viviendas existentes que ya tienen asegurado el suministro de agua.

Hobbs añadió que hay 80 mil viviendas sin construir que podrán seguir adelante porque ya tienen certificados de suministro de agua asegurado dentro del Área de Gestión Activa de Phoenix, una designación usada para regular las aguas subterráneas.

Los años de sequía en el Oeste, agravados por el cambio climático, han aumentado la presión entre los estados occidentales para usar menos agua. Gran parte de la atención se ha centrado en el menguante río Colorado, principal fuente de agua para Arizona y otros seis estados occidentales.

Agua en Nevada

Nevada ha reducido sustancialmente la cantidad de agua que consume del río en las últimas décadas, gracias en gran parte a programas de conservación como el pago a residentes y empresas para que eliminen su césped de alto consumo y la prohibición de los céspedes de hierba en las nuevas urbanizaciones.

El sur de Nevada también recicla la gran mayoría del agua que consume en el interior de las viviendas, lo que le permite estirar su pequeña cuota del río. Esta reducción del consumo de agua ha permitido a la región almacenar anualmente decenas de miles de acres-pies de agua no utilizada en el Lago Mead en los últimos años.

Problemas hídricos en Arizona

En los dos últimos años, Arizona ha sufrido dos cortes en el suministro de agua procedente de las 1,450 millas de la central eléctrica del Oeste.

Phoenix depende del agua importada del río Colorado y también usa agua de los ríos Salt y Verde del propio estado. Una pequeña parte del suministro de agua de la ciudad procede de aguas subterráneas y aguas residuales recicladas.

La sequía ha hecho que las aguas subterráneas, almacenadas en acuíferos subterráneos que pueden tardar muchos años en reponerse, sean aún más vitales.

En virtud de una ley estatal de 1980 destinada a proteger los acuíferos del Estado, Phoenix, Tucson y otras ciudades de Arizona tienen restricciones sobre la cantidad de agua subterránea que pueden bombear. Pero en las zonas rurales hay pocas limitaciones para usarlas.

Hobbs y otros funcionarios estatales se comprometieron recientemente a tomar más medidas para proteger las reservas de agua subterránea del estado.

Nuevas restricciones

En los suburbios de Phoenix de rápido crecimiento, como Queen Creek y Buckeye, los urbanizadores inmobiliarios han confiado en las aguas subterráneas no asignadas para demostrar que disponían de suministros de agua adecuados para los próximos 100 años, lo que Arizona exige para los permisos de construcción en algunas zonas.

“Los urbanizadores inmobiliarios recurren a las aguas subterráneas porque les resultan francamente más baratas y fáciles, y han podido avanzar mucho más rápidamente en el proceso”, declaró Nicole Klobas, asesora jefe del Departamento de Recursos Hídricos de Arizona.

Con las nuevas restricciones, eso ya no será posible.

“Se cierra ese camino”, afirmó Kathryn Sorenson, directora de investigación del Centro Kyl de Política del Agua de la Universidad Estatal de Arizona.

Debido a que la regla afecta en gran medida a las ciudades y pueblos fuera de Phoenix y las ciudades más grandes en el área metropolitana, Sorenson dijo que los urbanizadores probablemente “sopesarán si quieren seguir comprando un terreno relativamente barato …e incurrir en el costo de construir un nuevo suministro de agua frente a la compra de tierras que son probablemente más caras sin los límites de una ciudad designada”.

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