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Biden pide suspensión de los impuestos sobre la gasolina

WASHINGTON.- El presidente Joe Biden llamó el miércoles al Congreso a suspender los impuestos federales sobre la gasolina y el diésel durante tres meses, un movimiento en año electoral destinado a aliviar las presiones financieras en los surtidores, ya que el público está cada vez más preocupado por los altos precios de la gasolina y la inflación.

El presidente demócrata también llamó a los estados para que suspendan sus propios impuestos sobre la gasolina o proporcionen un alivio similar, dijo la Casa Blanca.

Se trata del impuesto federal sobre la gasolina de 18.4 centavos por galón y del impuesto federal sobre el diésel de 24.4 centavos por galón. Si el ahorro en gasolina se repercutiera en su totalidad a los consumidores, la gente se ahorraría aproximadamente un 3.6 por ciento en el surtidor, cuando los precios tienen un promedio de cinco dólares por galón en todo el país.

Sin embargo, no está claro si Biden podría impulsar una propuesta de este tipo en el Congreso, donde muchos legisladores, incluidos algunos de su propio partido, han expresado sus reservas. E incluso muchos economistas ven con escepticismo la idea de un impuesto a la gasolina.

Barack Obama, durante la campaña presidencial de 2008, llamó a la idea un “truco” que permitía a los políticos “decir que habían hecho algo”. También advirtió que las compañías petroleras podrían compensar la reducción de impuestos aumentando sus precios.

El asesor energético de Biden, Amos Hochstein, replicó el miércoles diciendo que los consumidores podrían ahorrarse unos 50 centavos por galón si el Congreso y los estados hacen caso al llamado del presidente.

“No es un truco”, dijo Hochstein, asesor mayor de seguridad energética global en el Departamento de Estado, en CNN. “Es un pequeño respiro para el pueblo estadounidense mientras nos adentramos en la temporada de conducción de verano”.

No estaba claro de inmediato si la Casa Blanca tiene los votos en el Congreso para suspender el impuesto federal.

Los altos precios de la gasolina suponen una amenaza fundamental para las ambiciones electorales y políticas de Biden. Han provocado que la confianza en la economía se desplome hasta mínimos que no auguran nada bueno para defender el control demócrata de la Cámara de Representantes y el Senado en noviembre.

Los esfuerzos realizados por Biden para reducir los precios de la gasolina —incluyendo la liberación de petróleo de la reserva estratégica de Estados Unidos y una mayor mezcla de etanol este verano—no han servido de mucho para ahorrar en el surtidor, un riesgo que se traslada a la idea a la suspención del impuesto sobre la gasolina.

Biden ha reconocido que los precios de la gasolina han mermado el entusiasmo del público cuando trata de convencer a la gente de que Estados Unidos aún puede pasar a un futuro de energía limpia. En una entrevista con The Associated Press la semana pasada, Biden describió a un país que ya tiene algunas cicatrices psicológicas de la pandemia de coronavirus y que ahora está preocupado por cómo pagar la gasolina, los alimentos y otros productos esenciales.

“Si te fijas, hasta que los precios de la gasolina empezaron a subir”, dijo Biden, “las cosas eran mucho más, eran mucho más optimistas”.

El presidente puede hacer muy poco para fijar los precios, que son fijados por los mercados mundiales, las empresas con fines de lucro, la demanda de los consumidores y las réplicas de la invasión rusa de Ucrania y los embargos que le siguieron. El problema subyacente es la escasez de petróleo y de refinerías que produzcan gas, un reto que una suspensión de impuestos no puede solucionar necesariamente.

Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics, estimó que la mayor parte de la inflación del 8.6 por ciento registrada en los últimos 12 meses en Estados Unidos procede del aumento de los precios de las materias primas debido a la invasión rusa y a las continuas perturbaciones provocadas por el coronavirus.

“A corto plazo, es fundamental frenar el aumento de los precios del petróleo”, dijo Zandi la semana pasada, sugiriendo que Arabia Saudí, los Emiratos Árabes Unidos y un acuerdo nuclear con Irán podrían ayudar a impulsar los suministros y a bajar los precios. Los legisladores republicanos han intentado culpar más a Biden, diciendo que creó un entorno hostil para los productores de petróleo nacionales, haciendo que su producción se mantenga por debajo de los niveles anteriores a la pandemia.

El líder de los republicanos en el Senado, Mitch McConnell, se burló de la suspensión del impuesto sobre la gasolina como un “truco ineficaz” en un discurso en el recinto el miércoles. “La nueva gran idea de esta administración ineficaz es una propuesta tonta que los miembros senior de su propio partido ya han derribado con mucha antelación”, dijo.

La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, y otros congresistas demócratas llevan mucho tiempo preocupados por el hecho de que la suspensión del impuesto sobre la gasolina simplemente permitiría a las compañías petroleras obtener beneficios adicionales sin garantizar que el ahorro se repercuta en los consumidores.

El representante Peter DeFazio, demócrata de Oregón, presidente del Comité de Transporte e Infraestructura de la Cámara de Representantes, dijo a última hora del martes que está instando a sus colegas a ver la suspensión del impuesto sobre la gasolina “como lo que es: una propuesta poco previsora que depende de la cooperación de las compañías petroleras para trasladar un ahorro minúsculo a los consumidores”.

Sin embargo, Dan Kildee, demócrata de Michigan, dijo que es un partidario desde hace mucho tiempo de una suspensión federal del impuesto a la gasolina.

“Admito cierta frustración porque creo que habría sido más eficaz si lo hubiéramos hecho hace unos meses”, dijo Kildee. “Pero nunca es demasiado tarde para hacer lo correcto”.

Un asesor demócrata, que insistió en el anonimato para hablar con franqueza de la situación el miércoles, dijo que parece poco probable que la propuesta pueda ser aprobada por la Cámara de Representantes sin pasar primero por el Senado, que está dividido en partes iguales.

Funcionarios de la administración dijeron que el costo de 10 mil millones de dólares de la suspensión del impuesto a la gasolina se pagaría y el Fondo Fiduciario de Carreteras se mantendría entero, a pesar de que los impuestos a la gasolina constituyen una fuente sustancial de ingresos para el fondo. Los funcionarios no especificaron las nuevas fuentes de ingresos.

El presidente también ha llamado a las empresas energéticas a aceptar menores márgenes de beneficio para aumentar la producción de petróleo y la capacidad de refinado de gasolina.

Esto ha aumentado las tensiones con los productores de petróleo: Biden ha juzgado que las empresas están ganando “más dinero que Dios”. Eso desencadenó una cadena de acontecimientos en la que el jefe de Chevron, Michael Wirth, envió una carta a la Casa Blanca diciendo que la administración “ha tratado en gran medida de criticar, y a veces difamar, a nuestra industria”.

Cuando se le preguntó sobre la carta, Biden dijo de Wirth: “Es un hombre medianamente sensible. No sabía que iban sus sentimientos serían heridos tan rápidamente”.

Está previsto que las empresas energéticas se reúnan el jueves con la secretaria de Energía, Jennifer Granholm, para discutir formas de aumentar el suministro.

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