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Muere piloto en accidente de avión de combate al noreste de Las Vegas

El piloto de un avión de combate propiedad de un contratista militar y operado por él mismo, murió cuando la aeronave se estrelló en un vecindario del noreste de Las Vegas el lunes por la tarde, según informaron las autoridades de la base aérea Nellis.

La aeronave Draken US, identificada como un avión de combate Dassault Aviation Mirage F-1, cayó por razones desconocidas en una zona residencial justo al sur de la base poco antes de las 2:30 p.m. El piloto no identificado era la única persona a bordo, según un comunicado de prensa de Nellis.

Draken US, una empresa con sede en Florida, ha sido contratada desde 2015 para proporcionar “apoyo aéreo adverso” para la Fuerza Aérea de Estados Unidos fuera de Nellis, según el comunicado y el sitio web de la compañía.

Los equipos del Departamento de Bomberos del Condado Clark fueron convocados a las 2:19 p.m. a 2245 N. Christy Lane, una casa cerca de East Lake Mead y North Nellis boulevards, por el accidente, muestran los registros de despacho. Los registros de propiedad del condado muestran que la casa es propiedad de José Villanueva, quien compró la propiedad en 2012.

Contactado por teléfono una hora después del accidente, Villanueva le dijo al Las Vegas Review-Journal: “Fue aterrador para ser honesto con ustedes. Fue un ruido muy, muy, muy fuerte”.

Villanueva dijo que nadie en su casa resultó herido. Describió que el avión se estrelló en su patio y en el patio de la casa de su tío, situada al lado.

Inmediatamente después del accidente, se podía ver un humo espeso y oscuro que salía del lugar. La policía de Las Vegas y varias agencias federales acudieron al lugar. La National Transportation Safety Board está investigando.

“Trágico accidente”

Draken US reconoció en un comunicado el lunes por la noche la muerte de su piloto, calificándola de “trágico accidente”.

“Nuestros pensamientos y oraciones están con las personas y familias afectadas por este evento”, decía el comunicado. “Estamos haciendo todo lo que está en nuestra mano para ayudarles en este momento de necesidad, y estamos trabajando estrechamente con las autoridades federales, estatales y locales”.

En el comunicado de prensa de Nellis, los funcionarios de la base escribieron: “Los hombres y mujeres del Equipo Nellis envían nuestras más profundas condolencias a los compañeros de equipo, amigos y familiares de nuestro piloto de vuelo Draken”.

El gobernador Steve Sisolak ofreció su apoyo en Twitter.

“Kathy y yo estamos rezando por todos los involucrados en el incidente de hoy, especialmente los hombres y mujeres de @NellisAFB y los primeros auxilios en la escena”, decía la publicación.

En un comunicado el lunes por la noche, la presidenta de la Comisión del Condado Clark, Marilyn Kirkpatrick (cuyo distrito incluye Nellis y el vecindario donde cayó el avión) dijo que estaba “increíblemente entristecida” por el accidente.

“Nuestros corazones están con la familia y los amigos del piloto y con toda la familia de la base aérea de Nellis”, continúa el comunicado. “La tragedia de hoy es un recordatorio del importante trabajo que se realiza cada día en Nellis en defensa de nuestra nación”.

Relatos de testigos

A media milla del lugar del accidente, la salida de los estudiantes de la escuela primaria Martin Luther King Jr. se retrasó entre 15 y 20 minutos, según un portavoz del Distrito Escolar del Condado Clark. Los estudiantes suelen salir a las 3:11 p.m., según el sitio web de la escuela. No hubo más información disponible.

Antes del accidente, Anthony Milano, de 16 años, estaba tomando fotos cerca de los aviones de combate en Nellis cuando escuchó las llamadas de emergencia en su escáner de tráfico aéreo.

“Pensamos que se trataba de un incendio en una casa”, dijo sobre el humo que había en la calle.

De repente, agregó Milano, los camiones de bomberos salieron corriendo de la base, respondiendo a lo que él comprendió que era uno de los aviones de combate que había estado fotografiando.

A una milla del lugar del accidente, Joe Flores estaba trabajando con su motocicleta en el garaje de su casa cuando escuchó el típico ruido que se produce al vivir en el valle del noreste: el ruido de los aviones volando a baja altura en la zona.

Luego escuchó una fuerte explosión, pero no le dio importancia hasta que un primo le llamó para informarle del accidente cercano y preguntarle si estaba bien.

“Todos los días hay tres o cuatro aviones que vuelan bajo”, dice sobre los aviones de la zona. “Siempre espero que no choquen con una casa o con los niños pequeños que pasean por aquí”.

En 2016, un avión de ataque de la época de la guerra de Vietnam operado por Draken se estrelló a una milla de la base aérea de Nellis. El piloto de entonces se eyectó y sobrevivió con heridas que no pusieron en peligro su vida.

El avión era un Douglas A-4K Skyhawk, que regresaba junto con otro A-4 de una misión de armamento sobre el campo de pruebas y entrenamiento de Nevada, al norte de Las Vegas.

“Todos estos pilotos están altamente capacitados”, le comentó el director de desarrollo de negocios de Draken para los programas de la Fuerza Aérea de Estados Unidos en ese momento al Review-Journal en 2016. “Todos somos ex pilotos de combate de la Fuerza Aérea, de los Marines y de la Marina que tienen una amplia experiencia”.

El 28 de junio de 2011, el capitán Eric Ziegler murió cuando su F-16C que volaba desde Nellis se estrelló en un terreno público cerca del campo de pruebas y entrenamiento.

Los investigadores de la Fuerza Aérea concluyeron más tarde en un informe que el piloto de 30 años se desmayó debido a las altas fuerzas gravitacionales antes de que su avión de combate se estrellara en un terreno a 20 millas al oeste de Caliente en el Condado Lincoln.

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