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Kenny Lee, propietario de Lee’s Discount Liquor, muere en accidente

Kenny Lee, heredero de la franquicia Lee’s Discount Liquor, murió el viernes por la mañana en un accidente en el norte de Nevada. Tenía 53 años.

“Con mucho pesar les informamos que Kenny Lee ha fallecido”, escribió Stephanie Sivertson, directora financiera de la empresa, en un comunicado el sábado. “Por favor, tengan a toda la familia Lee en sus pensamientos y oraciones durante este difícil momento”.

El choque de dos vehículos se reportó a las 10:25 a.m. cerca del marcador de la milla 24 en la U.S. Highway 93 (entre Ely y West Wendover) dijo la agente de la Nevada Highway Patrol, Ashlee Wellman.

Lee iba en dirección sur en una minivan cuando “por razones desconocidas” se desvió hacia el tránsito que venía en sentido contrario, chocando con una camioneta, cuyo conductor se intentó desviar para evitar el impacto, dijo Wellman, citando una investigación preliminar.

Lee era el único ocupante de la minivan y no llevaba puesto el cinturón de seguridad, dijo Wellman. Murió en el lugar del accidente.

No se sospecha que el conductor haya estado incapacitado, añadió Wellman. El conductor de la camioneta sufrió heridas leves.

A Lee le sobreviven su esposa, Nami Lee, sus tres hijos, Nathan, Morgan y Addy, y sus hermanas Tina y Annie.

Su muerte llegó menos de tres meses después de que su padre y fundador del imperio licorero, Hae Un Lee, falleciera de cáncer a los 79 años.

La población local está de luto

El gobernador de Nevada, Steve Sisolak, fue uno de los políticos que compartió sus pensamientos en Twitter, diciendo que él y la primera dama, Kathy Sisolak, estaban “conmocionados y entristecidos al enterarse” de la muerte de Kenny Lee.

“Nuestras condolencias, pensamientos y oraciones están con la familia Lee”, dijo.

La senadora demócrata Jacky Rosen calificó la muerte de Lee como una “trágica pérdida para Nevada” y señaló que sus “pensamientos están con la familia Lee en este difícil momento”.

La alcaldesa de Las Vegas, Carolyn Goodman, dijo estar “conmocionada por el accidente de coche que tomó la vida de Kenny Lee, de Lee’s Liquor, después de haber perdido a su padre hace tres meses. Un hombre hermoso como su padre; un padre, esposo e hijo devoto que creó algo tan especial con la familia. Nuestras oraciones y condolencias a la familia Lee”.

La concejala de Las Vegas, Michele Fiore, dijo que tenía “el corazón roto”, y señaló que los Lee serán recordados con cariño. “Me encantaron todos los comerciales que hicieron juntos”.

La Cámara de Las Vegas calificó a Lee de “generoso defensor de nuestra comunidad”.

Vieja escuela, nueva escuela

Kenny Lee, que aparecía en los humorísticos comerciales de las vallas publicitarias con su padre, se convirtió en presidente de la empresa en 1993.

Tras la muerte de su padre a finales de agosto, tomó el timón como director general de la empresa, que cuenta con 23 sucursales, lo que la convierte en la mayor cadena de licores de Las Vegas. Lee’s también tiene locales en Mesquite, Reno y West Wendover.

“Los que observamos a Kenny desde lejos, asumimos una gran responsabilidad, un gran negocio”, dijo Larry Ruvo, amigo de la familia Lee y vicepresidente y director general de Southern Glazers Wine & Spirits, en una entrevista telefónica el sábado. “Al igual que el señor Lee, se adaptó muy rápidamente. Una cosa es ser presidente, pero ¿ser director general y presidente? Trabajó muy duro”.

Cuando la primera tienda de Lee, Plaza Liquor, abrió en 1981, Kenny, Tina y Annie ayudaron a su padre repartiendo folletos. Los niños veían a Hae Un Lee trabajar 18 horas diarias los siete días de la semana, le dijo Kenny Lee al Review-Journal en 2016.

Ruvo dijo que fue una de las primeras personas que conoció a Hae Un Lee cuando abrió la tienda insignia.

“Vivía en la tienda, trabajando y limpiándola”, recordó Ruvo. “Kenny lo hacía todo por su familia y para continuar con el legado de su padre. Es simplemente desgarrador”.

En una entrevista de 2018, Kenny Lee le dijo al Review-Journal que había trabajado en la tienda de licores de su padre desde los 12 años, pero el Lee mayor quería que su hijo se convirtiera en médico o abogado, como lo querría un “típico padre coreano”, dijo Kenny Lee.

Asistió a la Universidad Loyola Marymount de Los Ángeles para estudiar optometría, pero mientras se esforzaba en las clases del segundo año, su padre le llamó y le ofreció un trabajo en la tienda.

“Creo que nuestro negocio va muy bien, ¿quieres unirte?”, recuerda que le dijo su padre.

Lee cambió de especialidad y se graduó en la universidad con un título en administración de empresas en 1992. Durante la entrevista de 2018, Kenny Lee dijo que él y su padre cenaban juntos todas las noches para discutir nuevas ideas publicitarias.

“Él es de la vieja escuela. Yo soy de la nueva escuela”, dijo entonces Kenny Lee.

Hace unos 20 años, los Lee fundaron la organización sin ánimo de lucro Lee’s Helping Hand, que ha donado “millones de dólares” a organizaciones benéficas de Nevada dedicadas a la educación, las discapacidades y los servicios de adopción e inmigración, según la empresa.

Ruvo, fundador del Cleveland Clinic Lou Ruvo Center for Brain Health de Las Vegas, dijo que las organizaciones benéficas locales también sentirán la pérdida de los filántropos Lee.

El 13 de agosto, dos semanas antes de la muerte del mayor de los Lee, la ciudad de Las Vegas y el Condado Clark declararon el “Día de Hae Un Lee” para celebrar el 40º aniversario de la cadena de licorerías.

La empresa describió a Kenny Lee como un hijo, esposo y padre cariñoso, y señaló que también le gustaba jugar al golf e ir a partidos de los Vegas Golden Knights.

Hasta el sábado no se habían hecho públicos los detalles del servicio.

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