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Edificios escolares del Condado Clark se preparan para el regreso de los estudiantes

Con los preparativos en marcha para reabrir los edificios del Distrito Escolar del Condado Clark por primera vez desde marzo, las instalaciones vuelven a estar en el punto de mira.

Con edades que van desde unos pocos meses hasta casi 100 años, los 400 edificios ocupados por las escuelas y otras operaciones del distrito tienen una necesidad de 7.9 mil millones de dólares para lo que el distrito llama “modernización, ciclo de vida y actualizaciones de equidad”, que incluye el mantenimiento regular diferido.

A finales de 2019, también acumularon un atraso de alrededor de 15 mil solicitudes de mantenimiento para calefacción, ventilación y aire acondicionado (HVAC), plomería y reparaciones estructurales, y se ganaron una severa advertencia del entonces jefe de instalaciones, David McKinnis, de que algunos estaban “peligrosamente cerca del fracaso inminente”.

El COVID-19 aceleró ese día de ajuste de cuentas, ya que la salud de los edificios escolares será fundamental para mantener a los estudiantes y al personal seguros y socialmente distanciados cuando los jóvenes estudiantes vuelvan a las aulas por primera vez en casi un año el 1º de marzo.

El distrito escolar afirma que los trabajadores han estado en los campus durante los cierres de los edificios para reducir el retraso en el mantenimiento, mantener las instalaciones y mejorar la ventilación, fundamental para mitigar la propagación de gérmenes en el aire como el nuevo coronavirus.

Este trabajo continuo ha reducido casi a la mitad el retraso en el mantenimiento de 15 mil a ocho mil solicitudes, según el actual jefe de instalaciones del distrito, Jeff Wagner, que sustituyó a McKinnis en 2020.

“No puedes cerrar la puerta y marcharte”

“No puedes cerrar la puerta y marcharte y esperar que tu edificio esté bien”, comentó Wagner.

El mantenimiento diferido de las escuelas públicas es un problema nacional exacerbado por un patrón de desinversión desencadenado por la Gran Recesión, que comenzó en diciembre de 2007.

Un informe de junio de 2020 de la Government Accountability Office descubrió que la mitad de los distritos escolares públicos encuestados el año anterior necesitaban actualizar o sustituir varios sistemas en sus escuelas.

Se estima que el 41 por ciento necesitaba actualizar los sistemas de calefacción, ventilación y aire acondicionado en al menos la mitad de sus escuelas, que ya habían causado fugas, daños e incluso el cierre de escuelas mucho antes de la pandemia, según el informe.

Wagner comenta que gran parte del trabajo para reducir el retraso en el mantenimiento del Distrito Escolar del Condado Clark se ha centrado en esos sistemas de HVAC, junto con la fontanería. Muchas de las solicitudes restantes implican trabajos de asfalto, añadió, lo que puede significar cualquier cosa, desde una pequeña grieta hasta una fisura importante.

Prioridad en HVAC

Mientras los edificios escolares se preparan para la reapertura, el principal objetivo de la división de instalaciones es mejorar la calidad del aire interior, según Wagner.

Con este fin, se han cambiado y actualizado todos los filtros de aire para mejorar su capacidad de captar las partículas más pequeñas, comentó. Los sistemas HVAC más nuevos que podían soportarlos recibían filtros con una calificación de 13 en términos de Minimum Efficiency Reporting Value (MERV), pero todos los nuevos filtros tienen una calificación de ocho o superior, dijeron los representantes del distrito.

El distrito también espera completar a mediados de febrero una iniciativa de 1.7 millones de dólares para instalar filtros de ionización en las oficinas de las enfermeras de la escuela y en las habitaciones de los enfermos para neutralizar patógenos como el coronavirus en el aire.

También se está trabajando en la sustitución de la alfombra desgastada en todos los edificios del distrito, comentó Wagner. Además de estar más allá de su vida útil, las alfombras, cuando no se les da mantenimiento adecuadamente, pueden tener un impacto negativo en la calidad del aire interior. Según la Environmental Protection Agency, las alfombras actúan como depósito de polvo, suciedad, polen, esporas de moho, pesticidas y otros materiales.

“Algunos estudios indican que una alfombra mal mantenida puede liberar cantidades significativas de partículas en el aire durante el transcurso de la actividad diaria”, afirma el sitio web de la agencia.

Una buena ventilación es clave para mitigar la propagación del COVID-19 en el interior, según las orientaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), pero también es una de las principales preocupaciones entre los educadores del Condado Clark, que afirman que enseñan en aulas en las que no se pueden abrir ventanas o usar el sistema HVAC que tiene dificultades en los días calurosos.

El profesor de Rancho High, Robert Cowles, planea elaborar su propio filtro de aire independiente con materiales por valor de unos 150 dólares (cuatro filtros MERV-13, un ventilador de caja y algo de cartón) antes de que lo llamen para que vuelva a dar clases.

Pero en lugar de cargar a los profesores con la responsabilidad de comprar o fabricar los suyos propios, dijo, el distrito debería identificar públicamente los sistemas escolares que no pueden obtener los filtros de mayor calificación, y proporcionar en su lugar purificadores de pie.

Dijo que los propios sistemas HVAC deberían reequilibrarse.

“Siempre hay una habitación que parece un túnel de viento mientras las otras están aisladas”, dijo.

Regreso híbrido y limitado

Aunque el momento del retorno para todos los 307 mil estudiantes del Distrito Escolar del Condado Clark y unos 40 mil miembros del personal es todavía incierto, las escuelas se están preparando para dar la bienvenida a los estudiantes de preescolar a tercer grado para la instrucción híbrida, con pequeños grupos de estudiantes en los grados superiores para el apoyo adicional voluntario.

Probablemente los cambios más evidentes en las instalaciones para los estudiantes y el personal que regresan al campus bajo el modelo híbrido será el espacio dentro de las aulas como se detalla en el plan de reapertura del distrito, dijo Wagner, con todos los escritorios mirando hacia adelante y espaciados seis pies de distancia.

Tampoco será como de costumbre fuera del aula, se colocarán avisos de los protocolos COVID-19 en los puntos de entrada y salida controlados, y las escuelas deberán elaborar planes para los pasillos de paso en un solo sentido. En la mayoría de las escuelas primarias, el almuerzo tomará lugar en las aulas y no en la cafetería. Los patios de recreo no estarán abiertos durante el retorno inicial.

Cada escuela también deberá contar con una sala de enfermos (en algunos casos, un aula reconvertida) que deberá tener sus propios suministros, lavabo y cuarto de baño separados de la oficina de salud y de otras áreas de la escuela.

Junto con los cambios, la reapertura en alguna capacidad también será un punto de orgullo para las escuelas que se han beneficiado de 400 millones de dólares en inversiones de capital durante el año escolar, incluyendo un programa para renovar 29 campos de fútbol del campus destacado por el superintendente Jesús Jara en su discurso del “Estado de las Escuelas”.

“Hemos renovado los campos de fútbol, algo que muchos preguntarán, ‘Bueno, ¿por qué están haciendo eso? Pues porque es el momento perfecto. Algo que debía hacerse por la seguridad de nuestros niños”, dijo.

En Sierra Vista High School, el director John Anzalone comentó que las mejoras de las instalaciones de la escuela durante el cierre incluyeron un nuevo campo de fútbol, nueva alfombra en toda la escuela y un mural recién pintado.

“Estoy emocionado de que los niños regresen porque creo que estarán felices de ver cómo se ve la escuela”, agregó.

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