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Escuela en línea que luchó contra el cierre del estado, ahora planea el futuro

Paige Taylor solía asistir a escuelas tradicionales en persona, pero la pandemia del COVID-19 la impulsó a probar algo nuevo.

“Sinceramente, cuando llegó el COVID, ninguna escuela sabía lo que estaban haciendo”, afirma esta joven de 17 años residente en Henderson.

Su hermano mayor ya había estudiado en Nevada Connections Academy, una escuela pública chárter en línea y gratuita que atiende a estudiantes de todo el estado, por lo que Taylor ya conocía esa opción. Se inscribió como estudiante de primer año de preparatoria y ahora es estudiante de tercer año.

Taylor dijo que la transición a una educación solo por internet fue sencilla.

“Honestamente, pensé que sería mucho más difícil”, dijo.

Hace apenas un par de años, la escuela se enfrentaba a un futuro incierto.

En 2020, la junta de la Autoridad de Escuelas Públicas Chárter del Estado de Nevada (SPCSA) votó a favor de cerrar la escuela, pero más tarde dio marcha atrás después de que la escuela presentara una demanda. Desde entonces, la preparatoria ha aumentado su tasa de graduación y su desempeño académico.

Ahora, la escuela se está preparando para volver ante la autoridad el 16 de diciembre para buscar una renovación de su estado chárter, lo que le permitiría seguir operando.

Nevada Connections Academy recientemente obtuvo 70 puntos de un posible 100 en el sistema de desempeño del Marco de Desempeño Escolar de Nevada para el año escolar 2021-22. El Departamento de Educación del Estado publicó los datos en septiembre.

“Estábamos tan eufóricos por conseguir esos logros, y realmente sentíamos que por fin había una evidencia pública y una justificación para el duro trabajo que habíamos realizado”, dijo el superintendente de la escuela, Chris McBride, un vecino de Reno que ha sido el líder de la escuela desde noviembre de 2017.

La puntuación de desempeño de la escuela ha subido significativamente desde el 13.8 de la preparatoria en 2018-19, cuando era una escuela de una estrella, la calificación más baja posible. Las calificaciones por estrellas no se han hecho desde entonces debido a la pandemia.

El sistema de puntos se basa en varios factores, incluidos los logros académicos, las tasas de graduación, el dominio del idioma inglés, la preparación para la universidad y la carrera, y el compromiso de los estudiantes.

La tasa de graduación de la escuela preparatoria de cuatro años de Nevada Connections Academy también saltó del 63.7 por ciento en 2018-19 al 86.1 por ciento el año escolar pasado.

“No pasa rápidamente”, dijo la directora Christine Dzarnoski, que vive en Henderson y ha estado en la escuela desde 2015, comenzando como maestra de quinto grado. “Es algo que sucede con el tiempo”.

Los funcionarios de la escuela dicen que uno de los principales factores detrás del éxito de la escuela fue la creación de un programa de preparación para la universidad y la carrera. Los estudiantes tienen tres opciones de vías: Clases de colocación avanzada/honores, clases de educación profesional/técnica, y doble crédito, donde los estudiantes obtienen créditos de preparatoria y universitarios simultáneamente.

La autoridad de escuelas chárter del Estado dijo en una declaración escrita a Las Vegas Review-Journal que tras la decisión en 2020 de permitir que la escuela permaneciera abierta, ha monitoreado de cerca el desempeño de la escuela, incluso a través de reportes trimestrales.

“Durante los últimos tres años, Nevada Connections Academy ha mostrado una mejora académica sustancial y los resultados publicados por el Departamento de Educación de Nevada en septiembre reforzaron el progreso que se ha hecho”, dijo la autoridad. “SPCSA felicita a todo el personal, los estudiantes y las familias de Nevada Connections Academy que han trabajado increíblemente duro para mejorar la competencia, las tasas de graduación y la preparación universitaria y profesional”.

Intentos de cierre anteriores

La junta de la autoridad de las escuelas chárter marcó previamente a Nevada Connections Academy, que abrió en 2007 y anteriormente sirvió a los estudiantes de jardín de niños hasta el 12º grado, para un posible cierre.

La escuela presentó una demanda en 2016. Al año siguiente, la escuela y la autoridad llegaron a un acuerdo que establecía puntos de referencia para la tasa de graduación.

La junta de la autoridad de escuelas chárter votó en enero de 2020 para rechazar una solicitud de renovación de la calidad de chárter, que incluía solo los grados de secundaria y preparatoria, citando las tasas de desempeño.

Nevada Connections Academy y algunas familias presentaron una demanda en el Tribunal de Distrito de Carson City para tratar de revertir la decisión. Alegaron un incumplimiento del acuerdo de 2017 con la autoridad de escuelas chárter que decía que la escuela podría permanecer abierta si aumentaba sus tasas de graduación, lo que la escuela dijo que hizo.

La solicitud de la escuela de una orden judicial preliminar para la preparatoria fue concedida, pero fue denegada para la escuela secundaria.

La autoridad aprobó un acuerdo de conciliación con la escuela en mayo de 2020, rechazando el litigio pendiente y permitiéndole permanecer abierta bajo un contrato de tres años.

Si bien la escuela no siempre está de acuerdo con la autoridad de las escuelas chárter, dijo McBride, también es consciente y comprende algunos de los desafíos que enfrenta la autoridad.

“Realmente tenemos una buena relación con la autoridad de las escuelas públicas chárter, y han apoyado mucho a nuestra escuela desde la renovación”, dijo.

La autoridad está haciendo todo lo posible para asegurar que la escuela tenga lo que necesita para tener éxito, dijo McBride.

En Nevada Connections Academy, las escuelas primaria y secundaria cerraron al final del año escolar 2019-20, lo que significa que ahora solo opera como una preparatoria. Y como parte de un acuerdo con la autoridad de las escuelas chárter, la escuela inscribe solo a los estudiantes de noveno y décimo grado, dijo McBride.

La escuela es muy eficaz a la hora de graduar a los alumnos, pero es más fácil cuando reciben a los estudiantes en una etapa más temprana de la preparatoria, dijo McBride.

Un objetivo a largo plazo para la escuela es recuperar otros niveles de enseñanza, dijo Dzarnoski. Sin embargo, esa solicitud no se presentará ante la junta de la autoridad de las escuelas chárter en diciembre.

La autoridad quiere ver más de un año de éxito antes de permitir que la escuela se expanda a otros grados, dijo McBride.

“Queremos servir a los estudiantes en todos los niveles de enseñanza”, dijo.

Estudiantes de todo Nevada

La escuela cuenta con casi 1,200 alumnos, y alrededor del 60 por ciento son de la zona de Las Vegas.

Los estudiantes provienen de circunstancias diferentes, dijo Dzarnoski. Algunos trabajan además de ir a la escuela o son cuidadores de sus padres, mientras que otros tienen un padecimiento médico que les impide ir a una escuela tradicional en persona, tienen un bebé, o son atletas o aspirantes a actores.

Algunos estudiantes proceden de pueblos pequeños de todo el estado, dijo Dzarnoski, y buscan más ofertas educativas.

Otros están atrasados en los créditos académicos y tratan de ponerse al día.

“Algunos estudiantes nos eligen porque no han tenido mucho éxito en las escuelas tradicionales, y para muchos de ellos es su último esfuerzo”, dijo McBride.

Los especialistas en incorporación a la escuela ayudan a los estudiantes a establecer individualmente una rutina de cuándo van a completar el número requerido de clases a la semana, dijo Dzarnoski.

Es opcional que los estudiantes participen en las clases en vivo, y hay grabaciones disponibles.

Taylor dijo que le gusta la flexibilidad de horarios. Ella enseña artes marciales siete días a la semana durante cinco o seis horas al día, por lo que a menudo hace su trabajo escolar después de la medianoche.

Ha tomado clases de Colocación Avanzada, terminó una carrera de ciencias de la salud y un programa de educación técnica –quiere ser veterinaria– y está inscrita en clases de doble crédito.

Taylor dijo que espera tener la mayor parte de un grado asociado hecho para cuando se gradúe de preparatoria.

También dijo que le gusta que sus compañeros de clase sean atentos y abiertos en la forma de comunicarse. Ella estaba planeando conocer a sus compañeros en persona durante una caminata patrocinada por la escuela el jueves en Boulder City para el “Día Nacional de la Caminata”.

McBride trabajó en las escuelas físicas antes de llegar a Nevada Connections Academy, pero dijo que descubrió que hay más tiempo para conectar individualmente con los estudiantes en la escuela en línea.

“Nuestros profesores suelen establecer relaciones mejores y más sólidas con los alumnos y las familias”, dijo.

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