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Las esperanzas del título divisional siguen parpadeando para los Golden Knights

Un déficit de 12 puntos en la División del Pacífico con 15 juegos por jugar, puede parecer insuperable a primera vista.

Pero mientras la puerta parece cerrarse en las oportunidades de los Golden Knights de repetir como campeones de la división, nadie ha girado el cerrojo.

Los Caballeros jugarán dos de sus próximos tres juegos contra los líderes de la división, Flames, comenzando a las 7:30 p.m. el miércoles en T-Mobile Arena con una revancha el domingo para seguir en Calgary.

Cualquier escenario de captura de los Flames es casi seguro que incluye una barrida para los Caballeros, pero hay otro factor de complicación: San José también está justo en la mezcla y está detrás de los Flames por tres puntos.

A ambos equipos les queda un juego adicional, lo que aumenta el desafío mucho más. El simulador de playoffs de Hockey-reference.com enumera las posibilidades de los Caballeros de ganar la división en 0.1 por ciento.

La advertencia es que los Caballeros tienen cuatro de sus últimos 15 juegos contra los equipos que están por delante en la división, lo que les da la oportunidad de recuperarse rápidamente.

“Nunca se sabe”, dijo el defensa Nate Schmidt. “Si sales a correr, tienes la oportunidad de anotar en el debido horario. Si no los jugáramos, sería mucho más difícil, pero debido a que los jugamos, hace que sea un poco más fácil de visualizar y decir: “Oye, esto podría pasar”.

Ganar la división de nuevo es algo que los Caballeros se dispusieron a lograr. Todavía no han abandonado la esperanza, pero no es lo más importante.

“Siempre estás tratando de atrapar gente”, comentó el delantero Max Pacioretty. “Creo que entendemos la posición en la que estamos. Obviamente, cavamos un poco el agujero para nosotros mismos, pero al mismo tiempo solo te preocupas por intentar alcanzar el pico en el momento adecuado. Tenemos suerte de haber pasado por esa lucha cuando lo hicimos. Sentimos que nuestro juego realmente ha cambiado desde entonces, así que queremos hacer lo mejor que podamos para conseguir tantos puntos como sea posible, pero más aún solo asegurarnos de que nuestro juego esté en el lugar correcto”.

El escenario más probable es terminar en tercer lugar y comenzar en la carretera contra Calgary o San José. Si avanzaran, los Caballeros probablemente jugarían contra el otro de esos equipos en la carretera en la segunda ronda.

Cuatro victorias consecutivas desde que se adquirió a Mark Stone en la fecha límite para el canjeo, hace que los Caballeros se sientan confiados independientemente del escenario. Aún así, solo el favorito de los comodines, Dallas, se encuentra actualmente en la postemporada de los equipos que han derrotado en ese tramo.

Los juegos contra oponentes potenciales de playoffs, como los Flames, brindan la oportunidad de enviar un mensaje.

“Bueno, creo que tienes que entender dónde estás”, dijo Stone. “Si entiendes que si queremos tener éxito, no solo ahora sino que avanzamos hacia los playoffs, y estamos cómodos y seguros con un lugar en los playoffs, estos son los equipos con los que tendremos que jugar. Vamos a tener que vencer a San José y vamos a tener que vencer a Calgary”.

“Vamos a tener que vencer a estos equipos”

Los Caballeros van 6-9 contra equipos que actualmente tienen un lugar en los playoffs en la Conferencia Oeste y 12-17-2 contra todos los equipos que calificarían para la postemporada si la temporada terminara hoy.

Una de esas victorias fue una derrota por 2 a 0 de los Flames en noviembre, solo días después de que Calgary venciera a los Knights 7 a 2 en Canadá.

Si Vegas no puede apagar a los Flames en la clasificación durante el último mes de la temporada, al menos tiene la oportunidad de hacerles saber que una posible serie de playoffs será un desafío.

“Hay un gran aspecto mental en este juego porque pudimos ver a este equipo (en los playoffs)”, añadió Schmidt. “Quieres plantar esa semilla allí para decirles que este es un lugar difícil de jugar, un lugar intimidante para competir”.

“Con suerte, somos un equipo intimidante para jugar y queremos que lo sepan, la ventaja añadida que viene con juegos como este en la última parte de la temporada es realmente importante”.

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