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Presentan cargos de asesinato contra el hombre de Las Vegas que disparó en iglesia de California

La oficina del fiscal del Condado Orange presentó el martes una acusación de asesinato que podría conllevar a la pena de muerte del hombre de Las Vegas acusado de un tiroteo masivo mortal en una iglesia del sur de California.

El lunes, el alguacil del Condado Orange, Don Barnes, dijo que el tiroteo del día anterior se vio alimentado por las “tensiones políticas” entre China y Taiwán, y por el “odio” del acusado hacia la comunidad taiwanesa. Las autoridades dijeron inicialmente que David Wenwei Chou, de 68 años, era de nacionalidad china y ciudadano estadounidense.

Pero la oficina del alguacil escribió en un comunicado el martes por la noche que los funcionarios se habían equivocado sobre su nacionalidad basándose en entrevistas con “personas familiarizadas con el sospechoso”, y que Chou había dicho posteriormente a los investigadores que había nacido y crecido en Taiwán.

“Según los escritos del sospechoso que se han interpretado”, decía el comunicado, “fomentaba un agravio contra la comunidad taiwanesa y estaba molesto por las tensiones políticas entre China y Taiwán”.

Los fiscales de California presentaron 10 cargos contra Chou, entre ellos el de asesinato con potenciación del disparo de un arma de fuego con resultado de muerte y el de acecho, según un comunicado de la oficina del fiscal del Condado Orange.

Chou también se enfrenta a cinco cargos de intento de asesinato premeditado y a cuatro cargos de posesión de un artefacto explosivo. Si es declarado culpable de los cargos, Chou podría enfrentarse a la pena de muerte, según el comunicado.

El martes permanecía en la cárcel con una fianza de un millón de dólares, según los registros de la cárcel.

Investigación federal sobre delitos de odio

El lunes, el FBI puso en marcha otra investigación sobre “delitos federales de odio”, según declaró a los periodistas en California la subdirectora a cargo de la división de Los Ángeles, Kristi Johnson. La oficina del fiscal del distrito dijo que la denuncia presentada el martes puede modificarse para añadir cargos adicionales.

Los investigadores creen que un día antes del tiroteo, Chou condujo desde Las Vegas hasta Laguna Woods, una comunidad ubicada a unas 275 millas al sur. Antes del tiroteo en el salón de banquetes de la Irvine Taiwanese Presbyterian Church, Chou encadenó las puertas, usó “superpegamento” para bloquear las cerraduras e intentó cerrar con clavos al menos una entrada, dijo Barnes.

Pero los feligreses, entre ellos el doctor en medicina deportiva John Cheng, de 52 años, que murió en el tiroteo, se defendieron y maniataron a Chou antes de que llegara la policía, según la fiscalía del distrito. Un pastor de la iglesia lanzó una silla sobre el pistolero, que intentó disparar de nuevo al médico, pero su arma se “atascó”, dijo el lunes el fiscal del Condado Orange, Todd Spitzer.

Los investigadores descubrieron bolsas, con otros cartuchos cargados y dispositivos incendiarios que parecían bombas Molotov, que supuestamente Chou escondió en la iglesia, dijo Barnes.

Las dos pistolas semiautomáticas de nueve mm que los investigadores recuperaron en el lugar de los hechos fueron rastreadas como compras legales en Las Vegas en 2015 y 2017, según la Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos.

A Cheng, al que las autoridades aclamaron como un héroe cuyas acciones evitaron una tragedia más mortífera, le sobreviven su esposa y sus dos hijos, dijo Barnes.

Cuatro de las otras cinco víctimas del tiroteo hospitalizadas habían sido estabilizadas, dijeron las autoridades el lunes.

Spitzer dijo que mientras Chou pensaba que estaba llevando “corderos al matadero”, los feligreses actuaron como “leones” que “lucharon contra el mal que intentó infiltrarse en su casa de culto”.

“El bien siempre ganará ante el mal y el odio no se tolerará en ningún lugar del Condado Orange”, dijo Spitzer en el comunicado. “El doctor John Cheng es la encarnación de todo lo bueno y dio su vida para proteger a docenas de personas, incluida su propia madre. Ese acto de puro desinterés y heroísmo no será olvidado”.

“No hay lugar para el odio y el racismo”

La senadora Catherine Cortez Masto, demócrata por Nevada, acudió a Twitter el martes para hablar sobre el ataque.

“No hay lugar para el odio y el racismo en este país, y condeno estos horribles ataques en los términos más enérgicos posibles”, escribió. “Hoy estoy honrando las acciones heroicas del doctor John Cheng, y mis pensamientos están con sus seres queridos durante este terrible momento”.

Las autoridades dijeron el lunes que estaban investigando por qué el pistolero eligió la congregación del sur de California, a la que no tenía ningún vínculo conocido. Pero Barnes dijo que probablemente se debió a su proximidad a Las Vegas, y añadió que Chou no tenía vínculos con ninguna religión organizada.

Chou emigró a Estados Unidos hace años, habiendo residido en estados como Texas, dijo Barnes. Sus raíces en Las Vegas se remontan al menos a 2011, cuando él y una mujer compraron un complejo de cuatro viviendas cerca de Flamingo Road y Las Vegas Boulevard, que se vendió en octubre.

Un antiguo vecino lo describió como un hombre “gruñón” que discutía por espacios de estacionamiento, mientras que otro dijo que Chou era amable.

Balmore Orellana dijo que vivió junto a Chou durante cinco años hasta que el sospechoso fue supuestamente desalojado a principios de este año. Cuando los nuevos inquilinos se mudaron al apartamento, encontraron una pequeña pistola y fotos de Chou sosteniendo armas de fuego, añadió Orellana.

Las autoridades dijeron el lunes que la esposa de Chou se había mudado a Taiwán.

Orellana dijo que la mujer se fue después de que le diagnosticaran un cáncer, y que Chou tenía un hijo dentista en Texas. Barnes dijo que la policía de Las Vegas había presentado una orden de inspección en la casa de Chou, aunque no estaba claro dónde estaba.

Chou tenía licencia de guardia de seguridad armado con un permiso en el que figuraban cinco empleadores, según la Junta de Licencias de Investigadores Privados de Nevada, que señaló que había recibido una clase de capacitación en armas de fuego de dos días cuando se expidió el permiso en 2015. El permiso de guardia de seguridad con armas de fuego estaba fijado para finales de octubre.

La congregación que Chou tomó de objetivo, la Irvine Taiwanese Presbyterian Church, se fundó en 1994, y comparte las instalaciones con la Geneva Presbyterian Church desde 2009, según los sitios web de las organizaciones religiosas. El edificio se encuentra entre vecindarios residenciales por un lado y edificios comerciales por el otro.

“Usamos nuestra propia lengua y cultura para adorar a Dios”, escribió el reverendo Albany Lee en el sitio web. “La Irvine Taiwanese Presbyterian Church es una familia de amor. Espero que todos los hermanos y hermanas puedan conocerse a un nivel más profundo”.

No fue posible contactar inmediatamente a Lee para que hiciera comentarios.

El reverendo Steven Marsh, que supervisa la congregación presbiteriana de Geneva, escribió el domingo en el sitio web de su organización que estaba “profundamente entristecido” por el ataque, y señaló que la iglesia taiwanesa estaba celebrando a su antiguo pastor, el reverendo Billy Chang, cuando estalló el caos. Unos 50 asistentes, en su mayoría ancianos, estaban presentes durante el ataque, según las autoridades.

“En este doloroso día y confiando en la victoria de la resurrección sobre la muerte, quedo fielmente a sus órdenes”, escribió Marsh.

El edificio permaneció cerrado al público.

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